Rip Van Winkle von Washington Irving, 1820

„Rip Van Winkle“ ist vielleicht die wichtigste Kurzgeschichte, die jemals geschrieben wurde. Obwohl der Text routinemäßig falsch gelesen wird – Bücher drucken die Geschichte selten so nach, wie Washington Irving sie geschrieben hat — und obwohl der komische Ton der Geschichte dazu neigt, ernsthafte Kritik abzulenken, Es bleibt eine der großen Kurzgeschichten der Welt, ein Peer von Gogols „The Overcoat“ und Kafkas „The Metamorphosis.“

Historisch gesehen hat „Rip Van Winkle“ den Erfolg des Skizzenbuchs von Geoffrey Crayon, Gent, ausgelöst., der den Ruf von Irving sicherte und zum ersten Mal in der Geschichte die amerikanische Literatur international würdig machte. Noch nie war eine einzige Kurzgeschichte so verantwortlich für die literarische Seriosität einer aufstrebenden Kultur. Seit 1820 konnte praktisch kein Amerikaner in Unkenntnis von „Rip Van Winkle“ schreiben.“ Irvings Geschichte säte literarischen Samen, der in zukünftigen Jahrzehnten geerntet wurde, denn das Muster von Rips großer Geschichte, die vom übergebildeten Außenseiter Knickerbocker verschluckt wurde, half dabei, den Grenzhumor zu begründen, einen literarischen Modus, der in den 1830er Jahren zu gedeihen begann und einen Höhepunkt erreichte in Rips unehelichem Nachwuchs, Huckleberry Finn. Die lokale Farbbewegung, die die amerikanische Literatur nach dem Bürgerkrieg dominierte, folgte dem Beispiel, das „Rip Van Winkle“ gesetzt hatte, um Besonderheiten lokaler Sitten, Moden, Geographie und Folklore hervorzuheben.Seit Joseph Jefferson die Geschichte Ende des neunzehnten Jahrhunderts zum ersten Mal als äußerst beliebtes Stück inszenierte, hat sich „Rip Van Winkle“ in Filme, Fernsehprogramme, Cartoons, Kinderbücher und Lieder verwandelt, die in praktisch jedem erdenklichen Medium erscheinen. Innerhalb eines Jahrhunderts ist das zentrale Motiv der Geschichte — Rips erschrockenes Erwachen in einer veränderten Welt nach 20 Jahren — in die Weltfolklore eingegangen, und nur eine winzige Anzahl von Geschichten kann einen ähnlichen Einfluss auf die globale Vorstellungskraft beanspruchen.

Aus literarischer Sicht wichtiger: Vor „Rip Van Winkle“ gab es die Kurzgeschichte als Genre in der westlichen Literatur nicht wirklich. Geschichten gab es zuhauf, ebenso wie unzählige andere Versionen kurzer Erzählungen, aber vor 1820 erschienen Kurzgeschichten im modernen Sinne so selten und mit so wenig Wirkung wie europäische Besucher in Amerika vor Christoph Kolumbus. Irving schuf die moderne Kurzgeschichte, indem er die erste gegenseitige Befruchtung der Märchentradition und der Essay-Sketch-Tradition in der westlichen Literatur markierte.

Aus der Erzähltradition entlehnte Irving den dramatischen Vorfall, den langen Schlaf und das staunende Erwachen, als formales Skelett. In der ultimativen Note der Geschichte bestreitet der muddleminded Knickerbocker und ermutigt uns zu glauben, dass die Geschichte tatsächlich aus der deutschen Folklore stammt. (H. A. Pochman nennt eine alte deutsche Geschichte, „Peter Klaus der Ziegenhirte.“) Historisch gesehen dominierten ähnlich starke Muster von Vorfällen die Märchentradition und die meisten Kurzgeschichten vor „Rip Van Winkle.“

Aus der Tradition der Essayskizzen, insbesondere der szenischen Skizze, entlehnte Irving die subtil detaillierten Ortsbeschreibungen, die die ersten beiden Absätze nach der Kopfnote dominieren. Tatsächlich maskiert sich die Geschichte zunächst fast als Reiseskizze: „Wer eine Reise den Hudson hinauf unternommen hat, muss sich erinnern.“ Eine zweite Kategorie von Skizzen, die Charakterskizze, dominiert die nächsten Absätze. Erzähler von Geschichten eilten gewöhnlich von Vorfall zu Vorfall, aber Irving scheint die Charakterisierung um ihrer selbst willen zu schätzen, seine Phrasierung anmutig, raffiniert und ohne Eile. Eine solche detaillierte Beobachtung von Orten und Menschen hatte in der Tradition der Geschichte vor „Rip Van Winkle“ praktisch keinen Platz.“Vielleicht war das Element aus der Essay-Sketch-Tradition, das Irving am fruchtbarsten adaptierte, die narrative Persona. In der Romantik erreichte der vertraute oder persönliche Aufsatz einen Höhepunkt in der Popularität, wobei das zentrale Merkmal ein intimer Sinn für Stimme war, die Erfahrung einer psychologisch reichen Persönlichkeit, die dem Leser tief persönliche Gedanken und Gefühle enthüllte. Die enge Analyse des Selbst, die vertraute Essayisten ausnutzten, Irving lenkte auf seinen zentralen Charakter ab, Reißen. Mehr als jede andere verwandelte diese technische Verschiebung die Geschichte in die moderne Kurzgeschichte.

Wir sehen die Technik am deutlichsten von dem Punkt an, an dem Rip aufwacht. Früher konzentriert sich die Geschichte weitgehend auf die Welt, die Rip erlebt; Danach hebt die Geschichte Rips Erfahrung dieser Welt hervor. Rips erste Wahrnehmungen von Unterschieden, die genau beschrieben werden, sind in der Regel extern, relativ unwichtig und leicht zu erklären: eine rostige alte Waffe anstelle einer neuen, das Verschwinden seines Hundes, Steifheit in seinen Gelenken und ein Strom, der in einer zuvor trockenen Rinne fließt. Rip wird zunehmend beunruhigt, soziale Unterschiede zu entdecken — eine Menge neuer Gesichter im Dorf und ungewohnte Mode in der Kleidung – und erstaunt, einen Bart am eigenen Kinn zu entdecken. Er beobachtet dann bedeutsamere Veränderungen. Die Gebäude des Dorfes haben sich verändert, ebenso wie die Namen auf den Häusern, und sein eigenes Haus ist völlig verfallen. Obwohl er seinen komischen Ton nie verlassen hat, Irving führt die Geschichte subtil in tiefe Dunkelheit, als Rip entdeckt, dass seine Familie verschwunden ist. Der ultimative Schock tritt auf, wenn Rip versucht, seinen Namen und seine Identität zurückzugewinnen; Skeptische Dorfbewohner weisen auf ein scheinbares Doppel von Rip selbst hin, wie er aussah, als er verschwand 20 Jahre zuvor. Seine verwirrte Verzweiflung, die in einem Moment tiefen psychischen Grauens gipfelt, fürchtet Rip, sich im Wahnsinn zu verlieren: „Ich bin nicht ich selbst … ich kann nicht sagen, wie ich heiße oder wer ich bin!“ Lear konnte mitfühlen.

Der wohltuende komische Ton der Geschichte weigert sich jedoch, Rip zu verlassen, und das Muster abgestufter Verluste kehrt sich in eines dramatischer Gewinne um. Rips jetzt erwachsene Tochter erscheint, Das scheinbare Double entpuppt sich als Rips Sohn, und mit etwas Glück erfährt Rip, dass seine schlaue Frau kürzlich gestorben ist, als sie „in einem Anfall von Leidenschaft bei einem New England-Hausierer ein Blutgefäß brach.“ Rip beansprucht schließlich einen Ehrenposten im Gasthaus, umgeben von ein paar alten Kumpanen und macht Karriere beim Weben seines Garns.Die obige Beschreibung umreißt die Kerngeschichte, die die meisten Leser erkennen, aber Irvings Rahmen — Kopfnote, Endnote und Postscript — identifizieren den mutmaßlichen Autor der Geschichte, Diedrich Knickerbocker, als naiven Dunderhead, der Hook, Line und Sinker verschluckt hat eine fantastische Geschichte, die die Einheimischen selbst vernünftig genug sind, um sie zu diskreditieren. Die letzte Zeile der Kerngeschichte behauptet, dass sich die Henpecked-Ehemänner der Nachbarschaft oft nach einem Drink der Flasche sehnen, die Rip von seiner nörgelnden Frau befreit hat. Lesen Sie in der Version, die Irving veröffentlicht hat, Die Geschichte lässt wenig Raum für Zweifel, dass Rip einfach von zu Hause weggelaufen ist, kehrte nach dem Tod seiner schlauen Frau zurück 20 Jahre später, und erfand eine absurde Geschichte, um seine Abwesenheit zu erklären.

Wenn wir „Rip Van Winkle“ ohne Kopfnote, Endnote und Postscript lesen, scheinen wir die sechs Absätze, die sich mit der übernatürlichen Crew und dem magischen Weinzug befassen, von einem allwissenden Erzähler befürwortet zu haben. Wenn wir die ganze Geschichte lesen, verstehen wir, dass die einzige narrative Autorität für die übernatürlichen Ereignisse der Knuckleheaded Knickerbocker ist. Das geschickte metafiktionale Spiel macht „Rip Van Winkle“ mehr als die erste bedeutende Kurzgeschichte der westlichen Zivilisation und mehr als eine der besten, die jemals geschrieben wurden. Nach Generationen von Lesern scheint die Geschichte immer noch eine der modernsten zu sein.

—Walter Evans

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