Alan Shepard, astronauta, Muere

Shepard fue uno de los siete pilotos de caza a reacción seleccionados por la NASA para ser los héroes del programa espacial tripulado Mercury, la primera fase de la carrera para vencer a la Unión Soviética en el espacio, una lucha ideológica tanto como un esfuerzo científico. Diez años más tarde, como comandante del Apolo 14, se convirtió en el quinto humano en caminar sobre la luna. Para entonces, los viajes espaciales se estaban volviendo casi mundanos, y la exploración lunar tripulada pronto terminaría.

Advertisement

Aunque el vuelo Apolo fue un viaje a otro mundo, Shepard es recordado por su papel en el rudimentario viaje inaugural de la misión Mercury. Cuando fue atado por primera vez a una cápsula espacial llamada «Libertad 7» y disparado al cielo de Florida a bordo de un atronador cohete Redstone, la magnitud del momento se apoderó de la imaginación de millones de estadounidenses asombrados. Elogiaron a Shepard y al resto de la primera generación de viajeros espaciales, hombres lacónicos en cortes de tripulación que fueron elegidos para una misión que capturó las posibilidades de una era idealista.

«Aquellos de nosotros que tenemos la edad suficiente para recordar los primeros vuelos espaciales siempre recordaremos la impresión que nos causó a nosotros y al mundo», dijo el presidente Clinton el miércoles.

Shepard era un hombre de estatura media con ojos azules, cabello castaño y una pasión por los coches rápidos. Era, según la mayoría de las cuentas, ambicioso, competitivo, con un ingenio puntiagudo que podía convertir en un arma. Sin embargo, al igual que todos los cuadros originales de astronautas, al principio fue homogeneizado en un héroe estadounidense taciturno por una agencia espacial con la intención de gestionar su imagen en el escenario.

Anuncio

Muchos contratiempos para el vuelo inaugural de Mercury

El breve viaje de Shepard, que pasó solo cinco de sus 15 minutos en el espacio, se produjo 23 días después de que el cosmonauta soviético Yuri Gagarin realizara el primer vuelo espacial. La misión comunista fue un golpe impresionante para el prestigio occidental y una decepción aplastante para el propio Shepard, que ya había sido elegido para ser el primer estadounidense en el espacio.

El inicio del vuelo inaugural de Mercury de Shepard estuvo plagado de reveses nerviosos en el sitio de lanzamiento. El primer intento, el 2 de mayo, se pospuso debido al clima tormentoso, y el segundo intento se retrasó durante cuatro horas, mientras que los técnicos de la NASA solucionaron problemas informáticos, eléctricos y de combustible con el astronauta esperando encima del impulsor.

Advertisement

El disparo espacial tuvo lugar en una época en la que el riesgo era enormemente alto, en un momento en que los cohetes no tripulados explotaban rutinariamente durante el lanzamiento, o salían mal en el cielo. Fue durante un período de casi paranoia sobre los objetivos y capacidades soviéticos.

«El logro de esto fue asumir la carga de representar a los Estados Unidos», dijo Allan Needell, curador de vuelos espaciales tripulados en el Museo Smithsonian del Aire y el Espacio en Washington. «Representaba las aspiraciones de toda la sociedad estadounidense.»

Shepard se había despertado poco después de la 1 a. m.del día del vuelo. Se le colocaron instrumentos en el cuerpo para medir la respiración y la frecuencia cardíaca. Se puso un traje espacial de 30 libras y se subió a la cápsula.

Anuncio

El cohete despegó de Cabo Cañaveral a las 9: 34 a.m. La primera etapa se desvaneció y la cápsula continuó hasta que estaba a 115 millas en el aire. Millones de estadounidenses se quedaron en casa, lejos del trabajo o de la escuela, para ver el vuelo, y miles se alinearon en las playas del cabo mientras el misil disparaba al cielo.

Diez minutos después del despegue, Shepard estaba en el espacio, haciendo una nota mental para recordar cómo se sentía la ingravidez later más tarde la llamó «una sensación agradable»because porque sabía que se le preguntaría a punto de describirla.

Miró a través del periscopio y observó un panorama que se extendía desde las Carolinas hasta las Bahamas. «Qué hermosa vista!»exclamó.

Advertisement

La cápsula comenzó a reingresar a la atmósfera y caer de nuevo a la Tierra, y Shepard experimentó una fuerza estimada en 10 veces la fuerza gravitacional normal. La cápsula cayó en el Océano Atlántico a 302 millas de Cabo Cañaveral. «Todo está bien!»Shepard llamó por radio desde su asiento en lo alto del mar.

Sonrió mientras un polipasto de helicóptero lo llevaba de la cápsula de 10 pies a un portaaviones en espera. «¡Qué paseo!»el comandante naval de 37 años dijo después del vuelo.

Poco después, Kennedy se compromete con la Luna

Advertisement

En ese momento, el vuelo era una reivindicación del conocimiento americano y un momento para regocijarse, a pesar de que Gagarin había orbitado la tierra, viajado tres veces más rápido y pasó casi 90 minutos en vuelo. Sin embargo, como se señaló en ese momento, Shepard había controlado una parte del vuelo, mientras que Gagarin era una mera carga útil en un vuelo totalmente automatizado.

Veinte días después, el presidente Kennedy dio un discurso comprometiendo al país a enviar a un hombre a la luna antes de que terminara la década. Shepard se quedó fuera de las misiones posteriores debido a un trastorno del oído interno que alteró su equilibrio durante casi una década. Posteriormente se recuperó y fue autorizado para el servicio, y en enero. el 31 de diciembre de 1971, comandó la tercera de las seis misiones a la luna.

La tripulación, que también incluía a Edgar Mitchell y Stuart Roosa, pasó nueve días en el espacio, y Shepard y Mitchell pasaron 33 horas en la superficie lunar. A pesar de las muestras de roca y los estudios científicos realizados, las imágenes más memorables de ese viaje siguen siendo de Shepard, con pelotas de golf y un hierro de seis improvisado que había llevado de contrabando a bordo, lanzando un disparo perezoso y de baja gravedad tras otro a través de la polvorienta superficie lunar. Clavó su primer disparo en un cráter, que más tarde llamó un «infame hoyo en uno».»

Advertisement

Shepard y los otros astronautas originales se convirtieron en celebridades en una época en la que los héroes nacionales rara vez eran examinados por debilidades humanas, rivalidades o celos mezquinos, aunque tenían su parte. La compleja dinámica del proceso de selección de astronautas y las rivalidades de los pilotos de prueba» jock de combate «seleccionados para el programa se recrearon vívidamente en el libro» The Right Stuff», de Tom Wolfe, y en una película posterior.

Shepard en particular fue retratado como alguien que podría ser frío y encantador, con una sonrisa juvenil y un ingenio a veces cortante. «Alan actuaba sarcástico y la gente se molestaba un poco con él, y luego comenzaba a sonreír», dijo Frederick Ordway, miembro de la junta de la Sociedad Espacial Nacional que escribió un libro sobre el programa espacial.

Alan Bartlett Shepard Jr. nació en noviembre. 18, 1923, en East Derry, N. H., hijo de un coronel del Ejército que más tarde se dedicó al negocio de los seguros. Fue un estudiante de primer nivel y un buen atleta que se fue a los Estados Unidos. Academia Naval de Annapolis, Md.

Advertisement

Sirvió en un destructor en el Pacífico en los últimos meses de la Segunda Guerra Mundial y se convirtió en un piloto de pruebas en la década de 1950, uniéndose a la selecta fraternidad de jinetes a reacción, cuyas filas serían asaltadas para el incipiente programa de astronautas.

Dos años de Agotador Entrenamiento

En 1959, la NASA anunció que siete hombres habían sido elegidos entre una lista de 110 candidatos invitados. Los hombres fueron sometidos a dos años de entrenamiento extenuante, incluida la supervivencia en el desierto, y fueron bombardeados con lecciones en disciplinas que van desde la astrofísica hasta la biología de la aviación.

Publicidad

» Mis sentimientos sobre estar en este programa son realmente bastante simples», dijo en una entrevista de 1959 con la revista Life. «Estoy aquí porque es una oportunidad para servir al país. Yo también estoy aquí, porque es un gran desafío personal.»

Tan personal, resultó que Shepard era a menudo retratado como el hombre más decidido a convertirse en el primero en el espacio, aunque su popularidad fue eclipsada por el más afable John Glenn, ahora senador estadounidense de Ohio, que en 1962 se convertiría en el primer estadounidense en orbitar la Tierra.

Shepard fue el tercero de los siete astronautas originales de Mercury en morir. El primero fue Virgil » Gus » Grissom, que murió en 1967, junto con otros dos astronautas, cuando estalló un incendio a bordo del Apolo I mientras estaba sentado en la plataforma de lanzamiento del Centro Espacial Kennedy. Donald K. «Deke» Slayton murió en 1993.

Advertisement

Slayton y Shepard colaboraron en una memoria conjunta en la que Shepard recordó su miseria después de enterarse de que Gagarin lo había golpeado en el espacio. También reveló un aspecto de la misión que el tenor de los tiempos no le permitía revelar.

«Hombre, tengo que hacer pis», le dijo a control de misión. Sin embargo, los comandantes de la misión no lo dejaron salir de la nave, y Shepard orinó en un traje espacial de nailon que aún no estaba equipado para tales funciones corporales. «Ningún escritor de ciencia ficción había escrito nunca este escenario», relató Shepard en su libro.

Además de Glenn, los astronautas originales que sobreviven son Gordon Cooper, Scott Carpenter y Walter Schirra. Algunos de los astronautas originales de Mercury tuvieron una reunión en Orlando, Florida., a principios de este año en un centro para niños con enfermedades terminales, dijo Patty Carpenter, la esposa de Scott Carpenter.

Anuncio

dijo que la Shepard no se veía bien, aunque él dijo que él era «alegre y optimista.»

«Scott se lo tomó muy mal», dijo sobre la muerte de Shepard. «Los siete originales eran como hermanos. Scott estaba llorando y conmocionado.»

Deprimido en los últimos Días

Anuncio

Shepard, que vivía en Pebble Beach, había estado deprimido en los últimos días, dijo el portavoz de la familia Howard Benedict, un ex reportero de Associated Press que cubrió el programa espacial y que ahora es director ejecutivo de la Fundación de Becas para Astronautas en Titusville, Florida.

«Hablé con él el lunes y estaba en casa», dijo. «Lo había visto en televisión el domingo por la noche y le dije que se veía bien. Dijo: «Ojalá me sintiera tan bien como me veía. Estaba de un humor azul. Por supuesto, al día siguiente, va al hospital y muere.»

Shepard fue diagnosticado con leucemia en 1996, pero Benedict dijo que la enfermedad estaba en remisión. «Estaba bajo tratamiento por varias dolencias», dijo. «La familia solo quiere que se diga que murió después de una larga enfermedad.»

Anuncio

En Washington, Glenn dijo a los periodistas que esperaba que su amigo, a pesar de su enfermedad, viviera lo suficiente para asistir al lanzamiento cuando el senador regrese al espacio para un viaje en octubre a bordo del transbordador espacial.

Pero cuando los dos hablaron hace unas semanas, Shepard confió que «estaba corriendo a medio acelerador», dijo Glenn. «Al es el que comenzó todo y lo extrañaremos mucho», dijo Glenn, quien fue el suplente de Shepard en el primer vuelo.

recordó que cuando era su turno para ir al espacio, Shepard había plantado con picardía un ratón de juguete en su cápsula que flotaba ingrávido desde detrás de la primera interruptor que Glenn se haya disparado.

Publicidad

Después de su retiro del programa, Shepard sirvió en las juntas directivas de varias corporaciones. Fue presidente de la Fundación de Becas para Astronautas, que recauda dinero para becas para jóvenes interesados en la investigación científica.

Aunque sus días de gloria habían quedado atrás, Shepard dio conferencias y dio numerosas entrevistas, incluida una en CNN hace menos de un mes, cuando recordó sus aventuras con el tipo de visión sin adornos que no se escuchaba a menudo en los años 60.

«De pie en la superficie de la luna, mirando hacia el cielo negro, a un planeta que es cuatro veces el tamaño de la luna, como lo vemos, y pensando en los millones de personas que están ahí abajo tratando de llevarse bien, tratando desesperadamente de llevarse bien . . .», dijo. «Es una pena que no se les pueda poner en la luna y dejar que miren hacia atrás al planeta Tierra por un tiempo, para que puedan decir’ Oye, mira, tenemos que cuidar de este lugar. . . .»Ganó millones en empresas privadas, incluida una empresa de construcción de Houston que construyó Kmarts en todo Texas, donde vivió antes de mudarse a California hace cinco años. Benedict dijo que Shepard había recaudado personalmente más de 5 500,000 para la fundación.

Anuncio

Benedicto dijo un servicio privado llevaría a cabo. A Shepard le sobreviven su esposa, Louise, y tres hijas.

La escritora del Times Geraldine Baum en Washington y los investigadores Lisa Meyer, John Beckham y Lianne Hart contribuyeron a este artículo.

(comienza el TEXTO DE la INFOBOX / INFOGRAFÍA)

Anuncio

ALAN B. SHEPPARD JR., 1923-1998

Nov. 18, 1923: Nacido en East Derry, N. H.

1940: Graduado de la Academia Pinkerton en Derry

Publicidad

1944: Graduado de la Academia Naval de los Estados Unidos, pasó a ver acción en la Segunda Guerra Mundial.

1945: Casado con Louise Brewer de Kennett Square, Pensilvania. Tuvieron 3 hijas, Laura, Julie y Alice.

1947: Ganó alas de la Marina después de entrenar en Corpus Christi, Texas, y Pensacola, Florida.

Publicidad

1950: Asistió a la Escuela de Pilotos de Pruebas de la Marina en Patuxent River, Md.

1958: Graduado de la Escuela de Guerra Naval, Newport, R. I.

Abril de 1959: Seleccionado uno de los astronautas originales de Mercury.

Anuncio

el 5 de Mayo de 1961: se Convirtió en el primer Estadounidense en el espacio.

1963: Aterrizado por cirujanos de vuelo de la NASA after después de recibir el mando del primer vuelo orbital Gemini following tras el diagnóstico de laberintitis, que le causó mareos y pérdida parcial de audición en el oído izquierdo.

7 de mayo de 1969: Autorizado de nuevo para el vuelo.

Anuncio

Ene. 31 a febrero 9 de septiembre de 1971: Comandó el Apolo 14 en un vuelo de nueve días, la tercera misión de aterrizaje lunar. Fue el único hombre que jugó al golf en la luna, usando un hierro 6 para dos tiros.

1971: Se desempeñó como delegado por nombramiento presidencial en la 26a Asamblea General de las Naciones Unidas.

Agosto de 1974: Retirado de la NASA y la Marina.

Publicidad

1979: Medalla de Honor del Espacio del Congreso.

Deja una respuesta

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos obligatorios están marcados con *