Charol

Fondo

El charol es un cuero acabado con productos químicos que le dan una superficie brillante y reflectante. Por lo general, es negro, y durante mucho tiempo ha sido popular para zapatos de vestir y de baile. La mayoría de las etapas de la preparación del charol son las mismas que para otros cueros de alta calidad. Sin embargo, está en la etapa de acabado final, cuando se recubre con una laca para darle su brillo característico. Todo el cuero se deriva de pieles u pieles de animales. La mayoría de las pieles son un subproducto de la industria cárnica. Las pieles del ganado sacrificado para carne de vacuno constituyen la mayor parte de la industria del cuero. Otros cueros comunes están hechos de pieles de ovejas, cabras y cerdos, y los llamados cueros de novedad se derivan de pieles de reptiles, como el cocodrilo y la serpiente, e incluso del avestruz. El charol es generalmente ligero y delgado, y generalmente se deriva de un ternero o un niño. Hoy en día, sin embargo, el charol se puede hacer de cualquier tipo de piel, y no necesita ser de mejor calidad que la mayoría de los cueros para zapatos.

Las pieles de mamíferos se componen de tres capas: una capa exterior peluda, una capa central gruesa y una capa interna grasa. El proceso de fabricación de cuero, llamado bronceado, implica eliminar la grasa y el cabello, y realizar un cambio químico en la capa media gruesa para conservarla y fortalecerla a la vez que le da flexibilidad. Una piel extraída de un animal sacrificado comienza a descomponerse en solo unas horas. Así que el primer paso en el bronceado es preservar la piel. A lo largo de la historia, esto se hacía generalmente por salazón. Luego, la piel conservada se trata de varias maneras para eliminar el vello y disolver la grasa. Luego se trata con productos químicos que actúan sobre el colágeno, una proteína fibrosa que constituye la mayor parte de la capa media de la piel. La palabra bronceado deriva del tanino, un químico que se encuentra en muchas plantas que reacciona con el colágeno para fortalecer sus enlaces moleculares. Cuando se broncea, la piel original se vuelve fuerte, elástica y duradera.

El tratamiento de pieles de animales para hacer cuero es un arte antiguo. La técnica básica de curtido del cuero se remonta a tiempos prehistóricos, cuando los pueblos primitivos aparentemente curtían las pieles con materia vegetal. Los antiguos egipcios y los hebreos curtieron el cuero con productos vegetales. Los hebreos usaban corteza de roble, y los egipcios la vaina de una planta llamada babul. Los romanos tenían una próspera industria del curtido, utilizando ciertas cortezas de árboles, bayas y extractos de madera. El bronceado se perdió en Europa durante la Edad Media, pero el arte se mantuvo vivo en el mundo árabe, y se reintrodujo en Europa más tarde. En el siglo XVIII, el bronceado estaba muy extendido en el Viejo y el Nuevo Mundo. Aunque el curtido era una operación de tecnología relativamente baja, todavía requería algunas herramientas especializadas, como cuchillos de carne, raspadores y cubas de remojo. Hasta finales del siglo XIX, todos los productos químicos de curtido eran derivados de plantas, como la cicuta, el roble o la corteza de zumaque. Los curtidores salaron las pieles, las empaparon en cal para descascararlas, las delimitaron en una solución ácida, generalmente estiércol, y luego empaparon las pieles en soluciones cada vez más fuertes de tanino vegetal.

A finales del siglo XIX, el curtido químico se hizo posible. En este método, el agente curtiente es sulfato de cromo. El proceso fue descubierto en 1858, y la primera producción comercial de cuero curtido al cromo tuvo lugar en Nueva York en 1884. Aunque el método inicial tenía algunos inconvenientes, el curtido al cromo reemplazó rápidamente al curtido vegetal. A medida que la industria se desarrolló en el siglo XX, el proceso de curtido se mecanizó cada vez más. Máquinas grandes hicieron posible un gran volumen. Las curtiembres anteriores se ubicaban generalmente cerca de una fuente de materiales de curtido vegetal, como los muchos que crecieron en Virginia, Tennessee y Carolina del Norte en los Estados Unidos debido a la disponibilidad de madera de castaño. A principios del siglo XX, los taninos vegetales se importaban en grandes cantidades de América del Sur, y los ingredientes para el curtido al cromo no estaban vinculados a ninguna localidad en particular. Por lo tanto, las curtidurías podrían construirse en cualquier lugar, y centrarse en la región del Medio Oeste de los Estados Unidos, lugar de la mayoría de las matanzas de carne de res. Entrando en el siglo XXI, la industria del curtido en los Estados Unidos está disminuyendo a medida que los bajos costos de mano de obra en otras partes del mundo hacen que los cueros importados sean más económicos.

El cuero tiene muchos usos y viene en muchas formas, desde cuero de vaca grueso y resistente para correas y arneses hasta cuero suave para niños para guantes. El cuero de zapato más común hasta el siglo XIX habría sido un tipo muy pesado para hacer botas resistentes. Para fines prácticos, tanto los hombres como las mujeres en Europa también usaban zapatos de madera o zapatos con suela de hierro llamados patten para levantar al usuario por encima del barro y la suciedad. Desde la época de Luis XIV hasta principios del siglo XIX, los zapatos para hombres estaban más sujetos a los caprichos de la moda que los de las mujeres, ya que los pies de las mujeres generalmente estaban cubiertos por voluminosas faldas. La excepción eran los zapatos de baile. Ambos sexos de las clases altas anhelaban zapatos planos elegantes y de moda para bailes y fiestas. Fue para este tipo de zapato que el charol se hizo popular por primera vez. El proceso de fabricación de charol fue inventado en 1799 por un inglés, Edmund Prior. Prior patentó un proceso para pintar el cuero con tintes y aceite hervido, y terminarlo con un barniz de aceite. En 1805 se concedió otra patente, esta vez a un tal Mollersten, para una técnica de acabado de cuero con aceite de linaza, aceite de ballena, grasa de caballo y negro de lámpara. La superficie brillante, negra e impermeable que ofrece este cuero charol o «japonés» desató una locura por él en Inglaterra y en el extranjero. El charol apareció por primera vez comercialmente en 1822, y se mantuvo popular de manera cíclica hasta la actualidad. Los primeros cueros de patente se habrían hecho de cueros finos, como ternera o cabrito. El cuero fue curtido por el proceso habitual para hacer cuero de zapato negro. A partir de ahí, el curtidor cubrió cuidadosamente el cuero con un barniz impregnado de tintes y otros ingredientes. Una patente en 1854 describió los ingredientes del barniz como » aceite, ámbar, azul de Prusia, litargirio, plomo blanco, ocre, merlán, asfalto y, a veces, copal.»En la práctica, muchos curtidores mantuvieron en secreto su receta de barniz, e incluso los ingredientes enumerados en las solicitudes de patente pueden haber sido falsificados para despistar a los competidores. El aceite de linaza de suficiente pureza y el tinte conocido como azul de Prusia parecen haber sido la base de la mayoría de los acabados de charol. Comenzando con un cuero negro fino, el curtidor acumuló capas de barniz, aplicando hasta 15 capas, secando el cuero al sol o en una estufa en el medio. El truco era conseguir un acabado suave y duro que también fuera algo elástico, para que el cuero no se agrietara más tarde. El proceso moderno para producir charol no es muy diferente, excepto en la mecanización, del utilizado en el siglo XIX. Existe el mismo problema de encontrar un equilibrio entre un acabado duro y uno flexible, y los fabricantes utilizan diferentes recetas y técnicas.

Materias primas

Los primeros cueros de charol siempre comenzaron con un cuero de excelente calidad. Debido a que los barnices utilizados hoy en día funcionan mejor que las primeras fórmulas de aceite de linaza, ahora casi cualquier cuero de calidad puede recibir un acabado patentado. La mayor parte del charol de hoy comienza con piel de ganado. El acabado es una mezcla de poliuretano y acrílico. Estos dos materiales tienen características diferentes. El poliuretano da un acabado duro, brillante y duradero, pero el acrílico da como resultado un producto final más flexible. Por lo tanto, los químicos de cuero combinan los dos para obtener cualidades óptimas. El acabado real utilizado será diferente de una curtiduría a otra, y tal vez de un lote a otro. El material de acabado también está impregnado de tinte negro. Las fórmulas de tinte también varían ampliamente de planta en planta. Otras materias primas son comunes a la fabricación del cuero en su conjunto: sal para curar las pieles; desinfectantes; cal u otros productos químicos cáusticos para el pelado; diversos ácidos y sales para delimitar las pieles y lograr que alcancen el equilibrio de pH adecuado para el curtido; sales de curtido al cromo y agua para varias etapas.

Las pieles de animales deben curarse 6e para evitar su descomposición.

Las pieles de animales deben curarse 6e para evitar su descomposición.

El proceso de fabricación

Preparar la piel

  • 1 La piel utilizada suele ser de vaca, y se produce como subproducto de la industria cárnica en la mayoría de los casos. Es decir, el ganado se sacrifica principalmente por su carne, y luego la piel se vende a una curtiduría. La piel es removida por trabajadores calificados que la cortan cuidadosamente para preservar su integridad. Cualquier corte o marca extraviada puede afectar seriamente la calidad de la piel. Pocas horas después de la extracción, la piel comenzará a descomponerse debido a la gran cantidad de organismos tanto en el lado del cabello como en el lado de la carne. Por lo tanto, la piel se conserva inmediatamente en sal. Las pieles se pueden colocar simplemente, cubiertas con sal en ambos lados, y la siguiente piel apilada en la parte superior. Alternativamente, en un gran matadero comercial, los cueros se sacan del piso de matanza y se envían a través de una máquina de refrigeración. Esta es una gran lavadora que limpia la suciedad de la superficie y el estiércol, y reduce la temperatura de la piel para que la grasa adherida se solidifique. A continuación, los trabajadores pasan las pieles a través de otro instrumento llamado máquina de fleshing. Un par de trabajadores alimentan las pieles de uno en uno a través de los cilindros de la máquina de pulpa, donde el estiércol se elimina en un recipiente, y la grasa y la carne restantes en otro recipiente separado. La grasa y la carne se pueden vender en el matadero. Las pieles limpiadas se cargan en una cuba de salmuera.

En el almacén

  • 2 Después de que las pieles se hayan curado en salmuera durante al menos 24 horas, el matadero las envía a la curtiduría. En los Estados Unidos, la mayoría de las curtidurías mantienen grandes almacenes para cueros curados, y podrían almacenar cueros durante un año antes de cualquier procesamiento posterior. Esta práctica cambió a finales de la década de 1970, y ahora la mayoría de las curtidurías domésticas trabajan en el principio de fabricación «justo a tiempo», manteniendo muy poco cuero en stock. Por lo tanto, aunque las pieles curadas podrían conservarse durante bastante tiempo antes del curtido, en las prácticas actuales, podrían proceder directamente al siguiente paso.

Remojo, encalado y laminación

  • 3 Las pieles curadas se someten a varios pasos en la curtiduría antes de estar listas para el curtido. Estas operaciones se denominan colectivamente» beamhouse». El tiempo total en el beamhouse dura de 12 a 24 horas. El término beamhouse deriva de la práctica antigua, cuando la piel se colgaba sobre un tronco o mesa curvada especial conocida como viga para el
    Para hacer charol, el cuero curtido se recubre tres veces con una solución de poliuretano/acrílico y luego se seca al vacío para sellar el revestimiento al cuero. Se agrega tinte a la capa central para darle al charol su aspecto negro brillante.

    Para hacer charol, el cuero curtido se recubre tres veces con una solución de poliuretano / acrílico y luego se seca al vacío para sellar el revestimiento al cuero. Se agrega tinte a la capa central para darle al charol su aspecto negro brillante.

    mismo. Los primeros curtidores remojan las pieles curadas en agua fría en una cuba o tambor. Esto elimina la sal de la cura de salmuera. O si las pieles se han curado en sal seca, las rehidrata. La siguiente lima u otro producto químico cáustico se agrega al remojo, para aflojar el cabello. Las pieles se hinchan en esta etapa, convirtiéndose en blanco azulado y gomoso. Luego, los cueros pasan por un paso llamado batir. El batir elimina el cabello, la grasa y otras partículas no deseadas. También reduce lentamente el pH de las pieles, de altamente alcalinas a neutras o ligeramente ácidas. Las pieles se lavan, luego se colocan en un baño de agua tibia con algunas sales de calcio y una enzima. Se introduce más agua tibia en el baño, aumentando gradualmente la temperatura. La acción de la enzima reduce la alcalinidad de la piel. La grasa también se descompone. Gradualmente, la temperatura del agua disminuye. Las pieles se lavan hasta que se hayan eliminado todo el cabello, la grasa y los productos químicos.

Curtido

  • 4 Ahora las pieles están listas para el curtido. Los trabajadores los cargan en un enorme tambor giratorio. El tambor se llena con la solución de bronceado, hecha de sales de cromo en agua. Las pieles se sumergen en la solución de bronceado durante ocho a 12 horas. La acción química del cromo transforma la piel en cuero. Los tintes en la solución también le dan al cuero su color. Para el charol, esto suele ser negro. Los trabajadores retiran el cuero después del tiempo apropiado en el baño y lo envían a un área de secado durante al menos 24 horas.

Acabado

  • 5 Todos los pasos anteriores se aplican a cualquier cuero. Solo en el acabado se transforma el cuero en el producto específico de charol. En los Estados Unidos, una técnica de acabado común solía ser la aplicación por pulverización de poliuretano y/o acrílico. Pero debido a las preocupaciones de contaminación del aire, la mayoría de los acabados de charol se realizan mediante algún tipo de dispersión acuosa, es decir, una aplicación líquida. Un método común es usar una máquina llamada recubridora de flujo. Los trabajadores cargan un tanque por encima de una cinta transportadora con el poliuretano líquido/acrílico. Las pieles pasan por debajo del tanque en un cinturón. Una cascada de líquido desbordante golpea la piel de viaje, y se recubre con el acabado. A continuación, las pieles terminadas se estiran en tablas y pasan a través de un túnel calentado para secarse. Dependiendo de la curtiduría y de la aplicación en particular, el túnel de secado puede utilizar luces infrarrojas o ultravioletas. La primera capa de acabado está formulada para que penetre completamente en la piel. Después de secarse, la piel se coloca de nuevo a través de la recubridora de flujo, esta vez para una capa intermedia que incluya tinte. Luego se seca como antes, y se pasa por una tercera y última capa superior. Esta capa superior es transparente y se seca duro, brillante e impermeable.

Pasos finales

  • 6 Después de que el último abrigo se seque, el cuero está listo para pasar a su comprador, muy probablemente un fabricante de zapatos. A pesar de todo lo que ha pasado, el cuero sigue en su forma original. No se ha cortado, excepto tal vez para recortar algunas áreas gruesas o dañadas. El fabricante de calzado lo corta en muchas piezas, con el menor desperdicio posible.

Control de calidad

El control de calidad difiere de una curtiduría a otra, y depende principalmente de lo que el cliente contrate. El buen charol no debe agrietarse, el acabado debe estar completamente seco y duro al tacto, no pegajoso y no debe rayarse fácilmente. Una curtiduría totalmente equipada puede llevar a cabo pruebas para todas estas condiciones, así como análisis químicos del acabado. Otras curtidurías pueden simplemente inspeccionar visualmente el producto final. Por lo general, el cliente del charol acabado debe acordar con la curtiduría qué pruebas deben llevarse a cabo o qué estándares debe cumplir el cuero.

Subproductos / Residuos

Curtir el cuero y acabarlo en charol crea mucha agua residual. Y si se utiliza una aplicación de pulverización del acabado, esto crea contaminación del aire. En los Estados Unidos en la década de 1980, la Agencia de Protección Ambiental (EPA, por sus siglas en inglés) reforzó sus estándares para las emisiones al aire de las curtidurías y, como resultado, la mayoría ahora usa aplicaciones de acabado a base de agua. Las curtidurías deben encontrar formas de tratar las aguas residuales, que están muy contaminadas con productos químicos. El agua se puede limpiar en una instalación de tratamiento de aguas residuales. A continuación, el agua limpia puede ser reutilizada por la curtiduría. Algunos subproductos de cuero también se pueden reutilizar. Los restos de cuero crudo se pueden vender como masticables para perros. Los desechos de pelo, grasa y otros sólidos de animales se pueden recolectar y convertir en fertilizante. Aunque el curtido es una industria que tiene una reputación de contaminación y olores desagradables, es posible que una planta dedicada recicle sus desechos para lograr un impacto ambiental miminal.

Dónde obtener Más información

Libros

McDowell, Colin. Zapatos: Moda y Fantasía. Nueva York: Rizzoli, 1989.

Thorstensen, Thomas C. Práctica Tecnología de cuero. Huntington, NY: Robert E. Krieger Publishing Co., 1976.

Welsh, Peter C. Tanning en los Estados Unidos hasta 1850. Washington, DC: Museo Nacional de los Estados Unidos, 1964.

Publicaciones periódicas

McDowell, John. «Leather Company Crea una Alternativa a los Vertederos.»BioCycle (June 1998): 32.

— Angela Woodward

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