Cianuro de potasio

Artículo principal: Envenenamiento por cianuro

El cianuro de potasio es un potente inhibidor de la respiración celular, que actúa sobre la citocromo c oxidasa mitocondrial, bloqueando así la fosforilación oxidativa. La acidosis láctica se produce como consecuencia del metabolismo anaeróbico. Inicialmente, la intoxicación aguda por cianuro causa una tez roja o rojiza en la víctima porque los tejidos no pueden usar el oxígeno en la sangre. Los efectos del cianuro de potasio y el cianuro de sodio son idénticos, y los síntomas de intoxicación suelen ocurrir a los pocos minutos de ingerir la sustancia: la persona pierde el conocimiento y, finalmente, le sigue la muerte cerebral. Durante este período, la víctima puede sufrir convulsiones. La muerte es causada por hipoxia cerebral. La dosis esperada de LD100 (humana) para cianuro de potasio es de 200-300 mg, mientras que la DL50 se estima en 140 mg.

Una serie de personas prominentes que murieron o se suicidaron usando cianuro de potasio incluyen miembros de la Joven Bosnia y personalidades infames de la Alemania nazi, como Erwin Rommel, Eva Braun, Joseph Goebbels, Heinrich Himmler y Hermann Göring. También fue utilizado por agentes británicos de la era de la Segunda Guerra Mundial (como píldoras suicidas hechas con fines específicos), el científico informático Alan Turing, el químico de polímeros Wallace Carothers y el químico alemán del siglo XIX Viktor Meyer, y en varios suicidios de cultos religiosos, como el del Templo del Pueblo, el escritor danés Gustav Wied en 1914, miembros de los LTTE involucrados en el asesinato del primer ministro indio Rajiv Gandhi, la primera mujer mártir de Bengala, Pritilata Waddedar, Jason Altom, que era un prometedor estudiante graduado en el laboratorio del químico ganador del Premio Nobel EJ Corey en Harvard, y John B. Mclemore, un hombre alabámico cuya vida y suicidio fueron el tema del popular podcast «S-town». Slobodan Praljak, general de guerra en la República de Croacia y criminal de guerra condenado, murió por suicidio al beber de un frasco que contenía cianuro de potasio durante la lectura de su sentencia en La Haya en el Tribunal Penal Internacional para la ex Yugoslavia (TPIY) el 29 de noviembre de 2017.

Es utilizado por entomólogos profesionales como agente mortífero en frascos de recolección, ya que los insectos sucumben en segundos a los humos de HCN que emiten, minimizando así el daño incluso a especímenes altamente frágiles.

El KCN se puede desintoxicar de la manera más eficiente con peróxido de hidrógeno o con una solución de hipoclorito de sodio. Estas soluciones deben mantenerse alcalinas siempre que sea posible para eliminar la posibilidad de generación de cianuro de hidrógeno:

KCN + H2O2 → KOCN + H2O

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