¿Cuándo Estás Demasiado Drogado para Conducir?

Una noche de febrero de 2013, el policía estatal de Massachusetts Eric French detuvo un SUV azul con las luces traseras apagadas. Cuando se acercó al coche, vio humo y olió a marihuana. El conductor, Thomas Gerhardt, podía contar hacia atrás de 75 a 62 y recitar el alfabeto de D a Q. Pero no podía pararse en una pierna o caminar nueve pasos y girar, medidas estándar en una prueba de sobriedad de campo. El policía determinó que Gerhardt estaba discapacitado, y fue arrestado y acusado de conducir bajo la influencia de la marihuana.

¿Gerhardt estaba drogado? Y si lo estaba, ¿estaba demasiado alto para conducir con seguridad?

Este mes, su abogado argumentó ante el tribunal superior del estado que French no demostró ninguno de los dos esa noche.

Massachusetts es uno de los ocho estados, más el Distrito de Columbia, donde el consumo recreativo de marihuana es ahora legal. Veinte estados más han legalizado el uso de marihuana medicinal. Pero la ciencia y el derecho no han seguido el ritmo de este rápido cambio político.

Damos por sentado que no poder caminar en línea recta o pararse en una pierna significa que está borracho, y que estar borracho significa que es inaceptablemente peligroso conducir. Pero no hay un consenso científico claro cuando se trata de fumar marihuana y conducir. Y pocas de las herramientas en las que los agentes de policía han confiado durante mucho tiempo para determinar si un conductor está demasiado borracho para conducir, como un alcoholímetro, existen para la marihuana.

Casos como el de Gerhardt están en la primera línea de un nuevo esfuerzo en salas de tribunales, laboratorios y agencias gubernamentales de todo el país para determinar qué tan alto es demasiado alto para conducir, y cómo saber de manera confiable cuándo alguien está tan alto.

La mayoría de los estudios (pero no todos) encuentran que el uso de marihuana perjudica la capacidad de conducir. Sin embargo, en general, el deterioro parece ser modesto, similar a conducir con un nivel de alcohol en sangre de entre .01 y .05, que es legal en todos los estados. (El riesgo mucho mayor es combinar marihuana con alcohol.) El mayor riesgo de choque con la marihuana sola «es tan pequeño que se puede comparar con conducir en la oscuridad en comparación con conducir a la luz del día», dice Rune Elvik, politólogo de la Universidad de Oslo, quien realizó varios metaanálisis importantes para evaluar el riesgo de conducir drogado. «Nadie consideraría prohibir a la gente conducir en la oscuridad. Si tratas de imponer algún tipo de norma de coherencia, entonces no hay argumentos sólidos para prohibirla.»

Cuando se trata de alcohol, la ciencia y los tribunales han establecido una línea directa entre el número de bebidas, el nivel de alcohol en la sangre y el riesgo de accidente. A medida que uno sube, también lo hacen los otros. No es así para la hierba. Los científicos no pueden decir con confianza cuánta olla, en qué concentración, utilizada en qué período de tiempo, hará que alguien esté «drogado» de manera confiable.»(Esto es especialmente difícil de medir porque la mayoría de los estudios existentes usaron marihuana proporcionada por el Instituto Nacional sobre el Abuso de Drogas, que tiende a ser mucho menos potente que lo que los fumadores pueden comprar en la calle o en tiendas de marihuana.)

Los niveles en sangre de THC-tetrahidrocannabinol, el componente químico de la marihuana que te hace sentir alto, aumentan rápidamente después de fumar y luego disminuyen rápidamente en las horas posteriores, durante la ventana en la que un fumador se sentiría más alto. Además, los fumadores habituales podrían tener THC en la sangre durante días o semanas después de fumar, cuando claramente ya no están altos.

Aún así, las leyes de 18 estados vinculan los cargos por conducir drogado a si los conductores tienen THC (o compuestos relacionados) en la sangre. Algunos estados prohíben conducir con cualquier cantidad, y algunos especifican un umbral modelado a partir de la.08 estados límite de consumo de alcohol en sangre. Pero el tiempo que transcurre entre ser detenido y ser transportado a un hospital para una extracción de sangre (en promedio, más de dos horas) puede dar lugar a falsos negativos, mientras que la tolerancia desarrollada por los consumidores habituales (y la tendencia a que el THC permanezca en su flujo sanguíneo) puede dar lugar a falsos positivos. Esta es la razón por la que, dicen los investigadores, las leyes del THC en la sangre tienen poco sentido.

«Si estás deteniendo a alguien que acaba de probarlo o lo usa de vez en cuando, un poco de THC ayuda mucho, están muy deteriorados», dice Nicholas Lovrich, politólogo de la Universidad Estatal de Washington. «Pero se ha demostrado que las personas son capaces de conducir a altos niveles de THC si son consumidores frecuentes.»

Leyes estatales para conducir marihuana
Las leyes de 13 estados prohíben conducir con cualquier cantidad de THC, el principio activo de la marihuana, en la sangre. Un puñado de estados especifican un límite legal de THC en la sangre por encima del cual conducir es ilegal (en Colorado, Montana y Washington, es de 5 nanogramos por mililitro de sangre; en Nevada y Ohio, es de 2). El resto de los estados prohíben conducir mientras esté» incapacitado por «o» bajo la influencia de » la marihuana. Cada uno es un estándar legal ligeramente diferente, pero ambos se reducen a una prohibición algo vaga de conducir mientras está alto.
Fuente: Conferencia Nacional de Legislaturas Estatales

La estrategia más sensata parece ser la prohibición de conducir mientras está drogado, y 31 estados adoptan este enfoque. Pero demostrar que un conductor es alto también resulta ser un terreno complicado.

Uno de los problemas que Thomas Gerhardt plantea en su demanda es si los oficiales de policía con capacitación estándar están calificados para emitir un juicio de que un conductor es alto. Los tribunales de algunos estados, incluidos Nueva Jersey, Vermont y Montana, han dictaminado que no lo son. «A diferencia de la intoxicación por alcohol», dictaminó el tribunal superior de Nueva Jersey en 2006, «no existe aún una conciencia general con respecto a los signos y síntomas de la afección descrita como «alta» en marihuana.»

La investigación muestra que fallar una prueba de sobriedad de campo estándar (una serie de tareas como caminar en línea recta) se correlaciona estrechamente con tener un nivel de alcohol en la sangre por encima del límite legal, además de que los oficiales tienen un alcoholímetro para confirmar sus hallazgos. Pero» la brecha entre la evaluación, el consumo de cannabis y la conducción no está completamente cerrada», dice el profesor Thomas Marcotte del Centro de Investigación de Cannabis Medicinal de la Universidad de California-San Diego. Los usuarios frecuentes de marihuana, incluso cuando no están drogados, pueden no poder pararse sobre una pierna, por ejemplo, si son seguros para conducir o no. Marcotte y sus colegas están trabajando en la validación de una nueva prueba de sobriedad de campo calibrada para el uso de macetas. Sus mediciones basadas en iPad prueban habilidades como rastrear un objeto en la pantalla y estimar el tiempo con precisión. (Es posible que la policía aún no tenga una herramienta validada, pero para aquellos que desean medir su propia capacidad para conducir después de fumar, han comenzado a aparecer aplicaciones que miden cosas como el tiempo de reacción y la coordinación mano-ojo.)

Algunos departamentos de policía utilizan expertos en reconocimiento de drogas, oficiales especialmente capacitados enviados para evaluar a los conductores sospechosos de drogas. Comúnmente conocidos como DRE, estos oficiales utilizan un proceso de 12 pasos de una hora de duración, que incluye tomar la presión arterial y el pulso del sospechoso, realizar varios exámenes oculares y pruebas de equilibrio, para generar una opinión sobre si el conductor está intoxicado y, en caso afirmativo, por qué. La investigación preliminar parece indicar que sus opiniones son de calidad mixta, y no todos los jueces permiten que los EED testifiquen sus hallazgos. «No son paramédicos. No están capacitados médicamente», dice Lovrich, profesor de la Universidad del Estado de Washington, quien, en un estudio reciente de cinco años de datos de DRE en Washington y Nuevo México, encontró una tasa de falsos positivos para la intoxicación por marihuana que oscilaba entre el 38 y el 68 por ciento. «Todo el mundo en el negocio de DRE sabe que es muy difícil hacer esto.»

El estándar de oro sería un dispositivo similar a un alcoholímetro que puede medir objetivamente si alguien ha fumado recientemente y cuánto. Lovrich está trabajando en el desarrollo de una herramienta de este tipo, utilizando el mismo tipo de tecnología que los inspectores de seguridad utilizan en los aeropuertos para comprobar si hay explosivos. Dice que pasarán al menos dos años antes de que la tecnología se perfeccione, se miniaturice y se diseñe para que sea lo suficientemente duradera como para colocarse en el asiento trasero de un coche patrulla.

Mientras tanto, personas como Thomas Gerhardt lucharán en los tribunales estatales. Se espera un fallo sobre su caso esta primavera.

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