Dolley Madison (1768-1849)

El 4 de marzo de 1801, Thomas Jefferson se convirtió en el tercer presidente de los Estados Unidos. Al día siguiente le pidió a su amigo James Madison que ocupara el puesto de secretario de Estado. Madison aceptó y en mayo él y Dolley viajaron a Washington, viviendo primero con Jefferson y su secretario, Isaac Coles, primo de Dolley Madison, en la Casa Blanca, hasta mudarse a una casa propia a dos cuadras al este de la Casa Blanca.

Durante los años de secretario de estado (1801-1809) Dolley Madison no tenía responsabilidades oficiales. A veces se dice que sirvió como anfitriona de Jefferson porque era viudo, pero esto rara vez era cierto; Jefferson generalmente celebraba cenas en mesas redondas a las que asistían solo hombres y tenía hijas para ayudar a llenar los deberes de una esposa. Madison, sin embargo, desarrolló una reputación como la anfitriona más importante de la ciudad. Hizo que la gente se sintiera cómoda sin borrarse a sí misma y llamó la atención sin dominarla. Durante los ocho años que su esposo fue un miembro clave en el gabinete de Jefferson, Madison aprendió a navegar entre mundos. Se mezcló con congresistas y ciudadanos, funcionarios del gabinete y diplomáticos, con aquellos que eran sus amigos y con aquellos que eran enemigos políticos de la administración.En 1804, su hermana Anna se casó con Richard Cutts, un congresista del distrito de Maine de Massachusetts. Fue un evento sísmico para Madison, que lamentó la pérdida de su vida diaria. En 1805 Madison, que sufría de una rodilla ulcerada, pasó meses en Filadelfia, donde recibió atención médica. En 1806 James Madison envió al hermano que quedaba de Dolley, John Coles Payne, a Trípoli como secretario del cónsul estadounidense, en un intento de establecerlo en una profesión y alejarlo de la bebida y el juego. Pero fue un esfuerzo en vano; John Coles regresó a casa peor para su período en el extranjero. En 1807 falleció la madre de Madison y en 1808 su hermana Mary Payne Jackson sucumbió a la tuberculosis. La familia natal de Madison se redujo a dos hermanas sobrevivientes, su hermano inútil y su hijo, que parecía cada vez más problemático: un estudiante pobre, un jugador y, en última instancia, un alcohólico.

En 1809 James Madison se convirtió en el cuarto presidente de los Estados Unidos y Dolley Madison su «reina», como a menudo se la llamaba. Ya era bien conocida en Washington, la esposa popular de un político poderoso. Una vez en la Casa Blanca, dejó su huella, especialmente a través de la forma en que se entretenía y vestía. A través de su decoración, también mejoró la mansión presidencial en una nueva, fea y cruda ciudad capital. Como jefe de Estado, James Madison no podía continuar con los hábitos radicales de Jefferson ni volver a las convenciones federalistas. George y Martha Washington habían recibido formalmente a los invitados sentándose en una plataforma y significando la naturaleza augusta de la presidencia, mientras que Thomas Jefferson había evitado los partidos formales en favor de cenas de mesa redonda (sin cabeza) con la intención de indicar la naturaleza igualitaria de su administración republicana. A medida que las animosidades nacionales e internacionales se multiplicaban y estallaba la guerra con Gran Bretaña, la administración de Madison necesitaba su propio lubricante social para que los eventos en la Casa Blanca fluyeran sin problemas. Los Madison optaron por celebrar fiestas sin plataforma, pero con mesas oblongas, con asientos para James Madison en el centro en lugar de en la cabeza.

Y para mayo de 1809, Dolley Madison había introducido las reuniones sociales semanales celebradas los miércoles por la noche y conocidas como «squeezes».»Estos eventos de salón eran necesarios porque el presidente de una república, a diferencia de un monarca, tenía que ser accesible a los ciudadanos que querían verlo. Pero la accesibilidad tenía que programarse para que los visitantes no agobiaran el tiempo del director ejecutivo. Además, la Casa Blanca no podía permitir que las misiones diplomáticas establecidas por los británicos y los franceses en Washington se convirtieran en centros de entretenimiento y eclipsaran a los estadounidenses. Así que Madison celebraba sus fiestas, y la gente acudía en masa a ellas. Como señaló un observador en 1816: «Nunca estuve en una multitud así. Nos tomó diez minutos empujarnos y empujarnos a través del comedor; en la parte superior de él estaban el Presidente y su dama, todos de pie, y un continuo movimiento de entrada y salida.»

Como en su entretenimiento, había un método y una estrategia política detrás de la forma en que Madison se equipó. Vestía de forma elegante pero sencilla, sin la pretensión de un aristócrata europeo. A menudo llevaba perlas, por ejemplo, en lugar de los diamantes usados por una dama de la corte británica. A través de su atuendo, señaló que la mansión presidencial no era una corte, sino la residencia de un ejecutivo estadounidense.

Dolley Madison se encargó de decorar la Casa Blanca. Mientras que Jefferson había traído sus propios muebles de casa como parte de su simplicidad radical, Madison contrató al arquitecto y decorador Benjamin Henry Latrobe, y a su esposa Mary Elizabeth Hazlehurst Latrobe, para diseñar y supervisar la compra de nuevos muebles interiores. Trajo muebles de estilo griego y romano de nuevo diseño. Su salón estaba tapizado en amarillo con cortinas de damasco a juego. Estos hicieron la declaración de que la mansión del presidente está bien, pero no demasiado bien, y que incluso los muebles del presidente se basan en los principios griegos de una república libre. Cuando un visitante británico, Alexander Dick, encontró las habitaciones demasiado simples, admitió en una entrada del diario de junio de 1809 que había pocos lugares públicos similares en Washington, y ninguno que coincidiera con el de Dolley Madison. Un senador republicano de Pensilvania, Jonathan Roberts, se preocupó de que la fiesta fuera demasiado elegante, pero informó que aún podía usar las botas de cuero de un paisano, por lo que fue a las fiestas de la Casa Blanca.

Madison sigue siendo un icono para la anfitriona perfecta, pero es mejor recordada por su conducta y acciones durante la Guerra de 1812. Asuntos exteriores dominó la administración desde el día en que James Madison asumió el cargo. El problema fundamental era cómo preservar la neutralidad estadounidense durante las Guerras Napoleónicas. El 1 de junio de 1812, el Presidente Madison envió un mensaje al Congreso enumerando los agravios estadounidenses; el Congreso declaró la guerra el 18 de junio. Los conflictos entre los partidos políticos habían agitado a la sociedad de Washington desde que Madison asumió el cargo. Después de la declaración de guerra, las cosas empeoraron, y Dolley Madison duplicó sus esfuerzos para ser lo suficientemente amable y encantadora como para desarmar incluso a sus enemigos. Sus fiestas en el salón se volvieron cada vez más cargadas de debate partidista, y finalmente el rencor de la guerra no pudo mantenerse al margen. Pero se mantuvo tranquila en público, sin importar lo enfurecida que se sintiera.

El 17 de agosto de 1814, las tropas británicas desembarcaron a treinta y cinco millas de Washington y comenzaron su viaje hacia la capital de la nación. Para el 23 de agosto, Dolley Madison se estaba preparando para evacuar la Casa Blanca. Fue en ese momento que comenzó una carta a su hermana Lucía en la que escribió sobre sus preparativos. Según esta carta, Dolley Madison todavía estaba esperando en la mansión al día siguiente, pero por la tarde los británicos se habían acercado demasiado para ser ignorados. Ordenó que se empacara un carro con documentos oficiales, plata y objetos de valor y lo envió al Banco de Maryland. Y luego, como le escribió a su hermana, » insisto en esperar hasta que la gran foto del General Washington esté asegurada, y se requiera desenroscar de la pared.»Finalmente ordenó romper el marco y tomar el retrato, y luego huyó a Virginia. (El esclavo de Madison, Paul Jennings, también ha descrito este famoso evento. Un día después, Madison se encontró con su esposo y regresaron juntos a la ciudad. Los británicos habían incendiado la Casa Blanca y los Madison no tenían hogar. Pero instalada en una vivienda temporal, Dolley Madison continuó entreteniendo con energía y estilo. Amuebló su nuevo hogar en la calle Diecinueve y la Avenida Pensilvania con muebles de segunda mano y perseveró, la amante de la nación que había desafiado al enemigo.

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