Foca leopardo

Foca leopardo

Introducción a las focas Leopardo

Nombrada por su pelaje manchado, ferocidad y semejanza superficial con el «gato grande» manchado, la foca leopardo (Hydrurga leptonyx) es una de las cinco especies de focas «verdaderas» o fócidas que viven en la Antártida. Su estatus como depredador superior del continente se puede comparar con el del tigre en Asia, el león en África y el oso pardo en América del Norte. ¡Siempre es emocionante ver focas leopardo en nuestros cruceros por la Antártida!

Distribución y migración de Focas Leopardo

VIDEO de FOCAS LEOPARDO

Las focas leopardo se encuentran en la Antártida circumpolar, pero ha habido avistamientos tan al norte como las costas meridionales de Australia, Nueva Zelanda, América del Sur y Sudáfrica. Las estimaciones de población sitúan su número entre 220.000 y 440.000 individuos.

Identificación de focas Leopardo—Características físicas

Las focas leopardo son las más grandes de las «verdaderas» (sin orejeras externas) focas antárticas, y pueden crecer hasta más de 11 pies (3.3 metros) de longitud, con individuos excepcionalmente grandes que pesan hasta 1,300 libras (590 kg). Se identifican por su enorme cabeza de reptil, gran boca dentada, cuello largo, espalda arqueada y aletas largas y poderosas con dedos palmeados (dedos de las manos y de los pies). El pelaje de la espalda es gris oscuro, el estómago gris claro y el área de la garganta es blanca con manchas negras características. Las focas leopardo se pueden confundir con las focas de Weddell, que también se pueden ver. Las hembras son ligeramente más grandes que los machos.

Con la excepción de las focas peleteras antárticas que son focas «con orejas», la foca leopardo es una verdadera foca como todas las demás focas antárticas. Incluso sin orejeras externas, tienen un canal auditivo con una abertura externa a ambos lados de la cabeza. Pueden oír tan bien como los humanos cuando están fuera del agua e incluso mejor cuando están bajo el agua. Aunque durante mucho tiempo se creyó que las focas usaban sonar para la navegación y la localización de alimentos en condiciones de baja visibilidad, los científicos ahora creen que usan sus bigotes sensibles al movimiento para navegar y localizar a gran parte de sus presas siguiendo la turbulencia hidrodinámica que se arrastra de peces, calamares, pingüinos y otras focas en aguas oscuras o turbias.

Foca leopardo con un impresionante conjunto de dientes

Foca leopardo con un impresionante conjunto de dientes

Hábitat de foca Leopardo

Durante el verano Antártico (noviembre–abril), las focas leopardo cazan entre la capa de hielo que rodea el continente antártico, pasando casi todo su tiempo (excepto para reproducirse) en el agua. En el invierno (mayo–octubre) se extienden hacia el norte hasta las islas subantárticas.

Cría y apareamiento de focas leopardo

Solitarias por naturaleza, las focas leopardo vienen en tierra (hielo) solo durante la temporada de cría y luego solo en parejas o pequeños grupos. La cría generalmente tiene lugar durante noviembre y diciembre. Las hembras cavan un agujero en el hielo rápido donde darán a luz a un solo cachorro después de un período de gestación de 9 a 11 meses (la implantación puede retrasarse hasta dos meses). Las crías pesan aproximadamente 66 libras (30 kg) al nacer y amamantan durante aproximadamente un mes. La hembra protege a las crías hasta que puedan cuidarse a sí mismas; los machos no participan en el cuidado de los padres.

Curiosas focas leopardo ocasionalmente se acercan a Zodiacs (botes de desembarco) en nuestros cruceros por la Antártida

Curiosas focas leopardo ocasionalmente se acercan a Zodiacs (botes de desembarco) en nuestros cruceros por la Antártida

Los machos alcanzan la madurez sexual entre los 6 y los 7 años, las hembras entre los 3 y los 7 años de edad. El apareamiento generalmente tiene lugar después de la temporada de cría en febrero, cuando las hembras están en celo. El apareamiento tiene lugar en el agua.

Dieta de las focas Leopardo

El oído, la vista y el olfato agudos de las focas leopardo, junto con sus cuerpos aerodinámicos que se mueven con agilidad y velocidad, las han establecido como uno de los principales depredadores de la Antártida. Si bien el krill es un alimento importante para las focas leopardo, su dieta también incluye un número significativo de animales de sangre caliente, incluidas otras focas. La mandíbula de la foca leopardo está adaptada a una dieta variada. Los lóbulos a los lados del filtro bucal de krill y sus bocas tienen una notable holgura (apertura a más de 160 grados) que les permite alimentarse de grandes mamíferos marinos. Sus dientes largos y afilados están bien adaptados para cortar y desgarrar presas. Como depredador altamente evolucionado, las focas leopardo comen krill (estimado en el 45% de su dieta), otras focas (30%), pingüinos (10%) y peces y cefalópodos (10%).

En verano, las focas leopardo patrullan las colonias de pingüinos, esperando bajo el agua cerca de una barrera de hielo y atrapando a las aves justo cuando entran al agua después de saltar del hielo. También se les ha visto subir por debajo de las aves marinas que descansan en la superficie del agua y las arrebatan en sus mandíbulas.

Comportamiento de las focas Leopardo

Focas leopardo arrastradas sobre hielo

Focas leopardo arrastradas sobre hielo

A diferencia de otras especies de focas que nadan moviendo sus extremidades traseras de lado a lado, las focas leopardo son nadadoras elegantes, que usan golpes largos, potentes y simultáneos con sus extremidades anteriores. Cuando están bajo el agua, su nariz se cierra automáticamente y no se vuelve a abrir hasta que salen a la superficie. Pueden permanecer bajo el agua durante 15-30 minutos, incluso durmiendo bajo el agua y resurgiendo para respirar sin despertarse. Cazadores de aguas poco profundas, no se sumergen profundamente. En el hielo, las focas leopardo son generalmente silenciosas. Bajo el agua producen trinos, gruñidos, gemidos de baja frecuencia y gruñidos.

Las focas leopardo pueden vivir 26 años o más. Sus únicos depredadores naturales conocidos son la ballena orca y algunos tiburones grandes. Las focas leopardo exhiben una naturaleza feroz con sus presas, pero rara vez interactúan con los humanos, aunque generalmente se advierte a los visitantes de la Antártida que mantengan la distancia.

Más Recursos Para Información Leopard Seals

Antarctica: A Guide to the Wildlife por Tony Soper y Dafila Scott, 2008.

Obsesión polar por Paul Nicklen, 2009.

Más videos de Foca leopardo

Esta curiosa foca leopardo llegó directamente a nuestro Zodiac y nuestro guía pudo capturar estas imágenes con su GoPro submarina.

Una foca leopardo ha matado a un pingüino gentoo y parece mostrarlo a la cámara antes de comerlo.

Uno de los videos más famosos que muestra y encuentra al fotógrafo Paul Nicklen con una foca leopardo.

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