Paloma salvaje: ¿rata voladora o héroe urbano?

Fue el satírico Tom Lehrer quien comenzó the rot en 1959 con su canción Poisoning Pigeons in the Park, que explicó que solo se necesita una pizca de estricnina y «no está en contra de ninguna religión querer deshacerse de una paloma» (aunque dudo que muchos budistas o jainistas estén de acuerdo).

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Sin embargo, Woody Allen dio el golpe de gracia en su película de 1980 Stardust Memories, cuando se refirió a las palomas salvajes como «ratas con alas».

El término apareció por primera vez en 1966 en un artículo en el New York Times, pero la película de Allen llegó a un público mucho más amplio. Fue el último clavo en el ataúd para estos pájaros, ¿qué podría ser más condenatorio que estar a la par con las ratas? Desde entonces, las palomas salvajes han sido una de las Tres Repugnantes, junto con las ardillas grises norteamericanas («ratas de árbol») y las propias ratas. Su caída en desgracia fue dramática y, sorprendentemente, tomó solo un par de décadas.

Palomas en Green Park.
Palomas en Green Park. © Tomos Brangwyn / WireImage / Getty

¿De dónde vienen las palomas salvajes?

La paloma rupestre Columba livia fue el antepasado salvaje de la paloma salvaje y el primer ave domesticada en Oriente Medio hace unos 6.000 años. Desde entonces, su contribución al bienestar humano ha sido asombrosa.

Hasta los avances agrícolas en tiempos bastante recientes, un palomar, una madriguera de conejos y un estanque de carpas eran los tres elementos esenciales para proporcionar carne fresca durante todo el año en Europa. Además de la comida, las palomas producían guano valioso tan rico en nutrientes que una carga valía 10 de cualquier otra especie. En muchos países, el estiércol de paloma desempeñó un papel clave en el desarrollo agrícola.

Puede parecer improbable que la paloma bravía, una especie relativamente poco común de acantilados remotos, fuera la primera ave que domesticamos. Pero este proceso no implicaba la captura y la cría selectiva, simplemente la provisión de un lugar alternativo para anidar, generalmente un palomar con filas de repisas o macetas de arcilla a lo largo de sus paredes internas. Algunos diseños podían acomodar a varios miles de mujeres sentadas.

A las palomas mismas se les dio poca comida, generalmente volando a buscar alimento en otro lugar. A pesar de requerir una atención mínima, cada pareja típicamente producía alrededor de 10 pichones al año. Las palomas eran, por lo tanto, la fuente perfecta de proteínas.

Palomas de roca que anidan en repisas en la cara de un acantilado a lo largo de la costa escocesa.
Palomas de roca que anidan en repisas en la cara de un acantilado a lo largo de la costa escocesa. © Arterra/UIG / Getty

A Darwin le encantaban las palomas

La dependencia de las palomas para la comida disminuyó cuando quedó claro que los pollos eran más adecuados para la producción en masa. Pero el interés en criarlas se mantuvo: gran parte del primer capítulo de On The Origin of Species está dedicado a las palomas, donde Darwin describe las muchas razas que se pueden crear artificialmente.

Hoy, sin embargo, los pasatiempos de criar y correr palomas están disminuyendo en popularidad. Ambos pasatiempos requieren mucha paciencia y dedicación, productos que escasean en el mundo moderno.

Aunque las palomas seguían siendo una importante fuente de alimento en la década de 1800, estaban siendo robadas de los lofts en grandes cantidades para abastecer el deporte de moda del tiro al palomo: se usaban como blancos vivos en competiciones.

El Club Hurlingham de Londres fue fundado en 1869 expresamente para el tiro al palomo. Cuando la práctica se hizo ilegal en 1921, se inventó el tiro al plato.

Además de suministrarnos alimentos, fertilizantes y diversión, las palomas también han desempeñado un papel útil en la medicina. La prolactina, la hormona responsable de la producción de leche en los mamíferos, se aisló por primera vez en 1933 en palomas; la misma hormona estimula a los pájaros machos y hembras a secretar «leche» de sus cultivos para alimentar a sus crías.

Palomas salvajes en la ciudad de Nueva York
Palomas salvajes en la ciudad de Nueva York. © TerryJ / Getty

Palomas en la guerra y la paz

Pero las palomas son probablemente más famosas por su capacidad para encontrar el camino a casa y entregar mensajes. Esto fue explotado por primera vez hace 3.000 años, y para el siglo V a.C. Siria y Persia tenían redes generalizadas de palomas portadoras de mensajes.

En 1850, el incipiente servicio de noticias de Paul Julius Reuter utilizó palomas mensajeras para volar los 120 km entre Aquisgrán y Bruselas, sentando así las bases para una agencia de noticias global, y se emitieron los primeros sellos de correo aéreo del mundo para el Servicio de Gramo de Palomas de la Gran Barrera.

La capacidad de rastreo de los pájaros se aprovechó en las dos guerras mundiales: a principios de la década de 1940, el Cuerpo de Palomas de Señales de los Estados Unidos consistía en 3.150 soldados y 54.000 pájaros. El 90% de los mensajes llegaron. Y estos agentes secretos aviares también salvaron innumerables vidas: de las 54 medallas Dickin (el CV del animal) otorgadas en la Segunda Guerra Mundial, 32 fueron para palomas.

Paloma salvaje frente a la Catedral de Lincoln
Paloma salvaje frente a la Catedral de Lincoln. © Oksana Kachkan / Getty

¿Se siguen utilizando palomas mensajeras en algún lugar?

Incluso ahora, las palomas mensajeras siguen siendo un medio útil de comunicación en áreas remotas. El Servicio de Palomas de Policía de Orissa (India) no se retiró hasta 2002.

Todos estamos engañados por Internet, sin embargo, en 2009, como parte de un truco de relaciones públicas, una paloma llevó una tarjeta de memoria de 4 GB a 80 km en Sudáfrica; el mayor proveedor de servicios de Internet del país logró transferir solo el 4 por ciento de los datos en la tarjeta al mismo tiempo. Tal vez no sea sorprendente que los talibanes prohibieran a la gente tener o usar palomas mensajeras en Afganistán.

Sorprendentemente, a pesar de décadas de investigación, todavía no estamos seguros de cómo las palomas encuentran su camino a casa en un terreno que nunca antes habían visto, y con tanta facilidad aparente. En parte, esta confusión se debe a que las diferentes razas parecen depender de diferentes señales.

El consenso es que las palomas usan el sol y/o el campo magnético de la Tierra en viajes largos, con señales visuales que se vuelven importantes cerca de su desván, aunque estudios recientes sugieren que también pueden usar olores. No está mal para pájaros con cerebros muy pequeños.

Carreras de palomas en Japón.
Carreras de palomas en Japón. © Andia/UIG / Getty

Parias de palomas urbanas

La lista sigue y sigue: la paloma salvaje ha contribuido a la civilización de más maneras que cualquier otra especie de ave. Entonces, ¿cómo – y, quizás más importante, por qué-se ha convertido en un paria?

La razón fundamental es que la tecnología moderna ha reducido rápidamente nuestra dependencia de las palomas. Todo lo que la mayoría de la gente ve hoy en día son las bandadas de aves salvajes que se encuentran en ciudades de todos los continentes, excepto la Antártida, el rastro más obvio que sobrevive de la estrecha asociación entre las personas y las palomas que abarca varios milenios.

No es de extrañar que las palomas salvajes prosperen en áreas urbanas. Los edificios son sitios de nido perfectos para estos exiliados, imitando los acantilados azotados por el viento utilizados por sus antepasados. Puede haber pocas vistas más conmovedoras que las masas de palomas que se abalanzan sobre las calles de nuestra ciudad, ocasionalmente con peregrinos en persecución.

Una bandada de palomas frente al centro comercial Elephant and Castle.
Una bandada de palomas frente al centro comercial Elephant and Castle. © Richard Baker/En Imágenes/Getty

Las palomas como atracciones turísticas

Por lo que es difícil ver por qué las palomas salvajes son ahora tan ampliamente vilipendiadas. Después de todo, son de las pocas aves que el habitante medio de la ciudad ve regularmente.

Muchas personas disfrutan de sus interacciones con estas encantadoras aves, que durante mucho tiempo han atraído a las multitudes en lugares turísticos como Trafalgar Square de Londres y Piazza San Marco de Venecia.

Y no olvidemos que las palomas salvajes son algunas de las aves más hermosas que podrías esperar ver. Su plumaje tiene una multitud de colores diferentes, incluyendo verdes metálicos, bronces y morados en el cuello, así como exquisitos diseños de alas.

Curiosamente, la mayoría de los animales salvajes vuelven rápidamente a la apariencia de sus antepasados salvajes. Todos los visones británicos, por ejemplo, ahora tienen el mismo tono de marrón que sus parientes silvestres en América del Norte, a pesar de que los fugitivos originales de las granjas de pieles tenían una gran cantidad de colores de pelaje criados para el comercio de pieles.

No sabemos por qué las palomas son los únicos animales salvajes que han conservado la variada coloración de sus antepasados domesticados.

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Callejero de palomas en Brighton. © Katie Nethercoat

¿Son las palomas salvajes una plaga y una molestia?

A menudo se dice que las palomas salvajes son una verdadera molestia, pero ¿cuáles son exactamente los problemas? La queja estándar es que hay demasiados y, por lo tanto, deben controlarse. Es un estribillo familiar. La acusación también se dirige a ratas, urracas, cuervos, ardillas, zorros, tejones y ciervos, por nombrar solo algunas de las llamadas «plagas».

por supuesto, nadie dice cuál es el número ideal de palomas salvajes, solamente que hay demasiados. Sin embargo, ha habido un puñado de estimaciones detalladas de la población, incluida una en Sheffield: 12.130 palomas salvajes en una ciudad de medio millón de personas. Es probable que esto sea típico de nuestras ciudades.

La encuesta de Observación de aves de jardín de BTO incluyó a la paloma salvaje como la 25a especie más registrada en el primer trimestre de 2010, mientras que la paloma torcaz fue la número cinco y la paloma con cuello número ocho.

También se dice que las palomas salvajes son ‘sucias’ porque ensucian calles y edificios. Personalmente, encuentro los excrementos de paloma mucho menos ofensivos que el graffiti, el chicle pegado en las aceras y los asientos de los autobuses, y las masas de basura por todas partes.

Recoger toda la suciedad dejada por la gente cuesta mucho más que quitar la caca de paloma. Del mismo modo, proteger los edificios de las palomas cuesta considerablemente menos que limpiar después de los perros domésticos.

Palomas en el río Támesis.
Palomas en el río Támesis. © Mike Kemp / InPictures / Getty

¿Las palomas son portadoras de enfermedades?

Muchos sitios web enumeran las enfermedades registradas en palomas salvajes. Qué miedo. Pero pongamos esto en contexto: se conocen muchas más enfermedades en las personas y sus mascotas. Además, todos los animales portan enfermedades: la cuestión clave es la frecuencia con la que se transfieren a los seres humanos, y hay poca evidencia de que esto suceda con las palomas salvajes.

Además, las palomas domésticas a menudo entran en contacto con palomas salvajes, pero se mantienen perfectamente sanas. En otras palabras, las palomas salvajes simplemente no representan un riesgo significativo para la salud. No es un problema.

En noviembre de 1855, Charles Darwin, posiblemente el colombófilo más famoso de todos, envió una carta a su gran amigo el geólogo Charles Lyell, que estaba a punto de hacerle una visita. Darwin escribió: «¡Te mostraré mis palomas! Que son el mayor regalo, en mi opinión, que se puede ofrecer a un ser humano.»

¡Qué razón tenía!

mujer Joven en medio de una bandada de palomas en Barcelona
las palomas Urbanas en Barcelona. © Jekaterina Nikitina / Getty

TERMINOLOGÍA DE LA PALOMA SALVAJE: Salvaje, doméstica o salvaje?

Las palomas salvajes viven en todo el mundo, pero sus antepasados salvajes son raros y están en retirada. Es importante que su terminología sea correcta al hablar de palomas.

Las palomas salvajes (a veces llamadas palomas de ciudad, pueblo o calle) descienden de aves que escaparon de palomares u otras situaciones de cautiverio. A su vez, las palomas domesticadas se criaron a partir de palomas de roca silvestres (una especie anteriormente conocida como paloma de roca, pero renombrada en 2004).

Las palomas salvajes viven en zonas urbanas de todos los continentes, excepto la Antártida, con una población mundial de millones de personas. Por el contrario, las palomas salvajes de roca ahora están confinadas a las islas escocesas periféricas y partes remotas del Mediterráneo, el norte de África y Asia occidental.

Pero dado que es difícil distinguir aves salvajes de aves totalmente silvestres, y la hibridación es abundante, es difícil mapear sus respectivas poblaciones con precisión.

London pigeon
London pigeon. © Samantha French/EyeEm/Getty

Un día en la vida de una paloma urbana

La rutina diaria de un par de palomas en el centro de Londres podría verse así

02.00 Las palomas descansan una al lado de la otra en su nido en el alféizar de la ventana cerca de Trafalgar Square. Sus dos huevos nacieron hace un día.

06.00 Al amanecer, la hembra vuela a la plaza para encontrar comida. Mientras tanto, su pareja les da a sus polluelos un poco de su rica leche de cosecha.

09.00 La hembra se une a un frenesí de alimentación mientras la semilla es dispersada (ilegalmente) por un amante de las palomas, antes de que un guardián mueva a las aves.

11.00 De vuelta en el nido, la hembra saluda a su pareja con una pantalla de arrullo y roce de pico. Luego se dirige a St James’s Park para ser alimentado por trabajadores de oficina que almuerzan.

15.00 Después de acicalarse, la pareja se aparea brevemente en el nido. La hembra se va de nuevo, mientras que el macho cría a los pichones.

20.00 Reunidos en la cornisa de la ventana, las palomas adultas se acurrucan y se frotan el pico antes de sentarse a pasar la noche.

¿LO SABÍAS?

  • La «leche» de paloma es un líquido similar al queso cottage que se secreta del revestimiento del cultivo. Los flamencos son las únicas otras aves que alimentan a sus crías de esta manera.
  • Los experimentos han demostrado que la humilde paloma salvaje puede ser entrenada para distinguir la música de Bach y Stravinsky, y las pinturas de Monet y Picasso.
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