¿Por qué la Luna tiene fases?

La Luna puede parecer cambiar de forma, pero de hecho la superficie brillante que se ve y la «luz de la luna» que llega a la Tierra es en realidad la luz solar que se refleja en la superficie lunar. A medida que la Luna orbita nuestro planeta, su posición variable significa que el Sol ilumina diferentes regiones, creando la ilusión de que la Luna está cambiando de forma con el tiempo.

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La mejor manera de entender las fases lunares es salir regularmente en una noche clara cuando la Luna está en el cielo y observarla.

En promedio, a 384.400 km de la Tierra, es impresionante a simple vista y a través de binoculares o un pequeño telescopio, espectacular. También es un gran objetivo para fotografiar. Para más información sobre esto, lea nuestra guía sobre cómo fotografiar la Luna.

las fases de La Luna. El círculo interior muestra cómo se ve la Luna desde arriba de su polo norte, mientras que el círculo exterior muestra la fase que vemos desde la Tierra en ese momento. Crédito: BBC Sky at Night Magazine

La Luna parece serena, pero se precipita hacia el este viajando a 3.682 km / h y, dado que su órbita casi circular está inclinada a solo 5° con respecto a la de la Tierra, sigue más o menos la eclíptica (la trayectoria aparente del Sol) a través del cielo.

Es posible que haya notado que la Luna siempre mantiene la misma cara hacia nosotros. Esto se debe a que gira una vez sobre su eje exactamente en el mismo tiempo que tarda en orbitar la Tierra: 27 días y siete horas.

Fases lunares en el hemisferio sur Luis Rojas M, Santiago, Chile, 13 de octubre – 17 de octubre de 2018. Equipamiento: Canon EOS Rebel T6i, refractor ED de 102 mm Explore Scientific, montura iOptron iEQ30 Pro.

Esta sincronización se llama bloqueo de marea y es el resultado del efecto gravitacional de la Tierra en la Luna joven cuando se estaba formando.

Durante su viaje elíptico alrededor de la Tierra, la Luna se mueve a través de «fases», el término que usamos para describir cuánto del disco lunar aparece iluminado como se ve desde la Tierra.

las fases de La Luna. Crédito: Yaorusheng / Getty Images

De hecho, la Luna siempre está medio iluminada, simplemente no la vemos de esa manera. Cualquiera que sea la fase que estemos viendo, la fase opuesta está sucediendo en el lado lejano.

Y aunque solo vemos un terminador (el nombre dado a la línea divisoria entre las partes claras y oscuras de la superficie lunar) barriendo de derecha a izquierda a través del disco lunar en cualquier momento, en realidad hay dos de ellos circunnavegando la Luna exactamente a 180° de distancia; el terminador matutino (que marca el comienzo del día lunar) y el terminador vespertino (que trae la noche detrás de él).

Lo siento, Pink Floyd, no hay un lado oscuro permanente de la Luna.

Las fases de la Luna

Lo que mucha gente no se da cuenta (aunque es completamente lógico), es que también hay una relación entre las fases de la Luna y los tiempos de salida de la luna.

Nueva Luna

Luna Nueva (1% de la visibilidad) por Martin Marthadinata.

En esta fase, nuestro satélite es invisible. Con el Sol y la Luna en el mismo lado de la Tierra, se elevan juntos, pero no podemos ver la Luna, ya que está oculta en el resplandor del Sol. No hay mucho que ver de todos modos, ya que su cara hacia nosotros está totalmente en sombra.

luna

Crédito: Sarah y Simon Fisher.

Continuando su viaje, el borde occidental (derecho) de la Luna se ilumina para crear una media luna delgada. El terminator de la mañana comienza su desplazamiento de 15,5 km/h de oeste a este.

Primer trimestre

Crédito: Paul Licorish

Este confunde a los no astrónomos, porque claramente parece media Luna, pero se llama cuarto de Luna. Esto se debe a que el terminator ha completado un cuarto (90°) de su viaje de 360° alrededor de la Luna.

Según esta lógica, una luna llena debería llamarse media Luna, pero eso es una tontería, ¿verdad? En esta fase, la Luna sale al mediodía y se pone a medianoche. A lo largo del terminador, la luz solar de ángulo bajo crea sombras largas, arrojando cráteres y montañas cercanos en relieve agudo, perfecto para observaciones lunares.

gibada

Crédito: Harvey Scoot.

En esta fase la Luna está casi completamente iluminada. El área de luz diurna tiene forma de huevo (gibosa) y aumenta de tamaño (depilación) diariamente.

Luna llena

Luna llena en el Perigeo por Tom Howard

A mitad del viaje del terminador matutino, la Luna está en el lado opuesto de la Tierra del Sol, con su lado cercano completamente iluminado y deslumbrante. Sin sombras, blanqueado y de aspecto plano, no es bueno para la observación, es una lástima porque en esta fase sale a medida que se pone el sol, se pone a medida que sale el sol y es visible durante toda la noche.

Gibosa menguante

Crédito: Sarah y Simon Fisher

El borde occidental de la Luna está siendo consumido por la oscuridad a medida que el terminador de la noche aparece a la vista. El área iluminada por el sol, con forma de huevo, está disminuyendo (menguando).

Último cuarto

Crédito: Andrew McNaught.

Han pasado siete días y nueve horas desde la Luna llena y, ahora a 90° al oeste del Sol, solo se ilumina la mitad oriental (izquierda) de la Luna. En esta fase, se eleva a medianoche y se pone al mediodía y, al igual que la fase del primer cuarto, ofrece vistas asombrosas.

Media luna menguante

Crédito: Anadolu Agency / Getty Images

Con solo el borde oriental iluminado por el sol, admirará una hermosa media luna en forma de C. Disminuyendo diariamente (menguando) pronto desaparecerá a medida que el ciclo lunar concluya y la Luna regrese a «nuevo». Si bien la Luna puede mantener la misma cara volteada hacia nosotros, sigue siendo un deleite cambiante diario de observar.

de la libración Lunar

Gracias a la libración lunar podemos observar un poco más de la mitad de la superficie de la Luna. Crédito: Pete Lawrence

En el transcurso de un ciclo lunar, la Luna se tambalea simultáneamente tanto latitudinalmente como longitudinalmente. Estas oscilaciones se conocen como libraciones.

La libración en latitud – cabeceo-ocurre porque el eje de la Luna está ligeramente inclinado en relación con el de la Tierra, lo que nos permite mirar solo un poco sobre sus polos norte y, más adelante en el mes, sur.

Libración de longitud-sacudida-ocurre porque la Luna viaja más rápido cuando está más cerca de la Tierra y más lenta cuando está más lejos.

La libración diaria (diurna) ocurre debido a la rotación de nuestro planeta.

Vemos la Luna desde perspectivas ligeramente diferentes cuando sale y cuando se pone, y esta diferencia de perspectiva se manifiesta como una ligera rotación aparente en el satélite, primero hacia el oeste y luego hacia el este.

El efecto combinado de todo lo anterior significa que en lugar de ver solo el 50 por ciento de la Luna, con el tiempo podemos ver aproximadamente el 59 por ciento.

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Jane Green es un miembro de la Real Sociedad Astronómica y autor de la Haynes Manual de Astronomía

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