Sexo animal: Cómo lo hacen los caballitos de mar

Los caballitos de mar son una rareza en el reino animal: Los machos, en lugar de las hembras, quedan embarazadas y dan a luz a crías. Pero aparte de este hecho bien conocido, ¿qué más han aprendido los científicos sobre los comportamientos de apareamiento de los caballitos de mar?

Para empezar, los caballitos de mar no son los únicos animales que exhiben esta extraña inversión de roles sexuales, dijo Adam Jones, biólogo de Texas A&M University que estudia Syngnathidae, la familia taxonómica que incluye caballitos de mar, peces pipa y dragones de mar. De hecho, el embarazo masculino es un rasgo omnipresente entre las especies de Syngnathidae.

Las parejas de caballitos de mar machos y hembras se juntan por primera vez al comienzo de la temporada de cría, que generalmente dura desde la primavera hasta finales del otoño. Los científicos no saben exactamente cómo los individuos eligen parejas, pero «tendría sentido que usen una combinación de señales visuales y químicas», dijo Jones a LiveScience.

Los machos de Syngnathidae tienden a ser el sexo más selecto, lo opuesto a muchos otros animales en la Tierra. Los estudios también han demostrado que algunas especies de caballitos de mar tienen una «clasificación de tamaño», en la que los machos y las hembras se emparejan con individuos de su propio tamaño.

Antes de que la hembra deposite sus huevos en la bolsa del macho con su ovipositor, la pareja de caballitos de mar llevará a cabo una larga danza de cortejo, donde la pareja sincroniza sus movimientos y nada juntos. Después de que el macho recibe los óvulos de su pareja, libera su esperma en el agua de mar; el esperma rápidamente encuentra su camino en la bolsa del macho, aunque los científicos no están seguros de cómo.

Curiosamente, los machos de todas las especies de caballitos de mar tienen bolsas, pero los machos de algunas especies de Syngnathidae no, los huevos de la hembra simplemente se adhieren a la superficie del cuerpo del macho en esas especies.

Algunas especies de caballitos de mar forman parejas que se unen durante toda la temporada de reproducción (no se sabe que formen parejas monógamas de por vida, contrariamente a la creencia popular). En estas especies, la pareja se reúne cada mañana para hacer un pequeño baile, que a veces implica entrelazar sus colas. «La idea es que la hembra verifique el estado del macho», dijo Jones.

Después de solo dos semanas de embarazo, el macho dará a luz, pero no participa en la crianza de su descendencia. En cambio, su pareja unida a la pareja (o una hembra diferente, dependiendo de la especie) lo fecundará de nuevo poco después de dar a luz. Este ciclo continúa durante el resto de la temporada de cría.

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