Universidad de Yale

Se proyecta que el calentamiento en la región boreal y Ártica será sustancialmente superior al promedio mundial, una tendencia consistente con las proyecciones y observaciones de los modelos. Según el Grupo Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climático (IPCC), en los últimos 100 años las temperaturas en el Ártico han aumentado al doble de la tasa mundial. Se espera que los bosques boreales sean especialmente sensibles y vulnerables al cambio climático porque esos ecosistemas son naturalmente sensibles al calentamiento, debido a la naturaleza de sus suelos (predominan la turba y el permafrost) y a la probabilidad de que aumenten la incidencia y la extensión de los incendios. Además, los propios bosques boreales tienen la capacidad de impactar el clima global a través del equilibrio de radiación y el ciclo de carbono, lo que lleva a bucles de retroalimentación interconectados entre el clima y el bosque.

Ya se han observado cambios en los ecosistemas, como el tiempo más temprano de los eventos, como la migración y el apareamiento en los animales y la floración en las plantas, además de los rangos cambiantes hacia el norte de las especies de plantas y animales, y se espera que continúen ocurriendo. Esto puede conducir a nuevos conjuntos de conjuntos de especies y ecosistemas. Por ejemplo, los árboles pueden expandirse hacia el norte en tierras de tundra, pero mueren en el extremo sur de su área de distribución debido a altas temperaturas o estrés por sequía. Las especies de árboles perennes pueden ser reemplazadas o superadas por árboles caducifolios que pueden tolerar climas más cálidos. La tasa de estos cambios de rango depende del crecimiento y la tasa de reproducción de la vegetación, y la migración de la vegetación puede retrasarse con respecto al calentamiento durante décadas o un siglo. En muchos casos, el calentamiento está ocurriendo más rápido de lo que la vegetación puede mantener.

Los bosques boreales también almacenan grandes cantidades de carbono en el suelo. Alrededor de 338 Pg (petagramas) de carbono se almacenan bajo tierra en los bosques boreales, que es casi la misma cantidad de carbono que los bosques tropicales almacenan en la superficie en biomasa. En algunas áreas, los bosques boreales crecen en permafrost, lo que proporciona estabilidad a los sistemas radiculares de estos árboles y atrapa aún más el carbono en el suelo. Sin embargo, con el calentamiento en las regiones boreales, gran parte de este permafrost se está derritiendo o volviendo más discontinuo, lo que afecta la estabilidad de los árboles y la hidrología, y sirve para liberar carbono y otros gases de efecto invernadero potentes a la atmósfera. Algunos modelos sugieren que los bosques boreales se han convertido en una fuente neta de carbono en lugar de un sumidero neto de carbono, debido al deshielo del permafrost y a los regímenes cambiantes de perturbación relacionados con incendios y brotes de insectos. Sin embargo, los árboles boreales continúan acumulando carbono en su biomasa incluso en la vejez, y si se les perturba, se perderá aún más carbono en la atmósfera.

Un estudio reciente de D’Orangeville et al. in Science ha utilizado datos de anillos de árboles de 26,697 abetos negros en el noreste boreal de América del Norte para cuantificar cómo la disponibilidad de agua y la temperatura del aire controlan el crecimiento de los árboles. Sus hallazgos sugieren que en latitudes al sur de 49°, el crecimiento del abeto negro se correlacionó negativamente con el aumento de la temperatura y la reducción de la precipitación, mientras que el crecimiento se correlacionó positivamente con la temperatura y la reducción de la precipitación al norte de 49°. Además, el boreal nororiental de América del Norte recibe el doble de la precipitación media anual que el boreal central y occidental. Por lo tanto, bajo condiciones climáticas futuras, se predice que el boreal del noreste de América del Norte será la única área que recibirá suficiente precipitación para compensar el aumento de las tensiones de evaporación. Se espera que las condiciones secas y áridas en el centro y oeste de América del Norte boreal pongan estrés en el crecimiento de los árboles. Por lo tanto, el boreal nororiental, con su mayor disponibilidad de agua, puede funcionar como refugio climático en el futuro. Si bien este estudio solo analizó el abeto negro, los hallazgos también pueden ser aplicables a otras especies de árboles boreales.

El cambio climático también afectará la frecuencia y gravedad de los incendios en la zona boreal, y hay pruebas de que estos impactos ya han comenzado. Un artículo del New York Times en mayo de 2016 informa que los científicos reconocen que el cambio climático es el culpable de los incendios recientes en Fort McMurray, Canadá. Con temperaturas que aumentan más rápido en las regiones boreales que en otras partes del mundo, el calor excesivo junto con el derretimiento de la nieve está creando las condiciones de desecación perfectas que provocan incendios forestales masivos. Canadá no es el único país que enfrenta el reciente aumento de incendios forestales devastadores; Alaska tuvo su segunda temporada de incendios forestales más grande jamás registrada en 2015, y los incendios forestales en Rusia en 2012 quemaron un estimado de 70 millones de acres. La situación es aún más grave si se considera la cantidad de carbono almacenado en los bosques boreales que se libera en forma de dióxido de carbono a medida que se destruyen los bosques. Este dióxido de carbono contribuye a un mayor calentamiento atmosférico, lo que posteriormente hace que los incendios forestales y otros efectos del cambio climático sean aún peores.

Los bucles de retroalimentación creados por el derretimiento del permafrost y la destrucción de incendios forestales representan solo algunos de los efectos preocupantes del cambio climático en el boreal. Los ecosistemas forestales boreales están particularmente en riesgo ante el aumento de las temperaturas del cambio climático, y se necesita más investigación para comprender realmente la magnitud de los efectos del cambio climático.

Fuentes:

Ashton, M. S., M. L. Tyrrell, D. Spalding, y B. Gentry. (2012). Managing Forest Carbon in a Changing Climate. Nueva York: Springer.

Bonan, G. B. (2008). Los Bosques y el Cambio Climático: Forzamientos, Retroalimentaciones y los Beneficios Climáticos de los Bosques. Science 320: 1444-1449.

EPA. (s / d) Impactos climáticos en los Ecosistemas. Recuperado de: http://www3.epa.gov/climatechange/impacts/ecosystems.html

IPCC. (2013). IPCC Climate Change 2013: An Assessment of the Intergovernmental Panel on Climate Change.

Olsson, R. (2009). Bosque Boreal y Cambio Climático.

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