Grande question: Votre environnement peut-il changer votre ADN?

L’une des seules choses dont nous nous souvenons de la biologie de huitième année est peut-être que l’ADN ne change pas. Les 3 milliards de lettres qui composent votre génome personnel sont avec vous pour la vie, un plan directeur transmis par vos parents. Mais tout ce qui concerne le fonctionnement de vos gènes n’est pas programmé à la naissance. Simon Gregory, professeur agrégé de génétique médicale et codirecteur du programme d’épigénétique et d’épigénomique Duke, explique:

Bien que la séquence de l’ADN ne soit pas affectée par votre environnement, le fonctionnement des gènes — appelé expression des gènes — le peut. Considérez l’ADN comme le matériel d’un ordinateur; il peut y avoir plusieurs types de programmes logiciels qui peuvent réguler ce que fait le matériel. L’épigénétique est l’étude des changements héréditaires de l’expression génique qui n’impliquent pas de modifier l’ADN sous—jacent – efficacement, des changements logiciels qui provoquent des altérations de la fonction génique.

Des facteurs environnementaux tels que les aliments, les médicaments ou l’exposition à des toxines peuvent provoquer des changements épigénétiques en modifiant la façon dont les molécules se lient à l’ADN ou en modifiant la structure des protéines que l’ADN enveloppe. Ces changements structurels peuvent entraîner de légers changements dans l’activité des gènes; ils peuvent également produire des changements plus spectaculaires en activant les gènes quand ils devraient être désactivés ou vice versa.

Ces changements sont héritables, ce qui signifie qu’ils peuvent être transmis de cellule mère à cellule fille dans le corps, et de parent à enfant. Une étude extraordinaire des survivants de la famine hollandaise pendant la Seconde Guerre mondiale, par exemple, a montré que l’effet des changements épigénétiques causés par la faim n’apparaît pas chez les enfants des survivants, mais chez les enfants de leurs enfants. Cela suggère peut-être que l’adage ne devrait pas simplement être « Vous êtes ce que vous mangez”, mais aussi « Vous êtes ce que vos grands-parents ont mangé.”

Pour en savoir plus sur les recherches de Duke sur l’épigénétique, visitez www.genome.duke.edu/DEEP /.

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