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Les chercheurs de la Mayo Clinic ont développé une stratégie de vaccination basée sur le génome pour lutter contre le SIDA félin et éclairer les moyens de lutter contre le VIH / SIDA humain (photo gracieuseté de la Mayo Clinic)

Quelque part dans le Minnesota se trouve une portée de chatons verts fluorescents qui peuvent être immunisés contre le sida. Non, ce n’est pas une intrigue de science-fiction, mais un projet de recherche à la clinique Mayo qui étudie le potentiel de la thérapie génique pour prévenir l’infection par les virus responsables du sida.

Les chats peuvent être infectés par un virus appelé FIV, la contrepartie féline du VIH, et peuvent également développer le SIDA. Les singes rhésus ne peuvent être infectés par aucun des deux virus grâce aux protéines qu’ils expriment naturellement. L’un, connu sous le nom de TRIMCyp, empêche le virus d’entrer dans leurs cellules.

L’équipe de chercheurs de la Clinique Mayo et de collaborateurs au Japon a fabriqué un virus à utiliser comme vecteur — un mécanisme biologique utilisé pour transférer des informations génétiques dans une cellule — pour délivrer le gène du TRIMCyp. Ils ont ensuite injecté le virus dans des ovules prélevés sur un chat. Les œufs sont passés par le processus de fécondation in vitro avant d’être transférés à une mère porteuse, qui a donné naissance à une portée d’adorables chatons. Les bébés chats étaient tout à fait normaux – en bonne santé et enjoués comme les autres – sauf qu’ils pourraient être résistants à l’infection à FIV. Et ils brillaient de vert.

Rendre les chats fluorescents peut sembler une belle astuce de fête, mais la raison pour laquelle ces chats brillent est de fournir un marqueur visuel non invasif de l’expression génique réussie. Certaines méduses sont fluorescentes en raison d’une protéine fluorescente verte naturelle, ou GFP. Le gène de cette protéine a été délivré avec celui de TRIMCyp dans le même vecteur viral, ce qui signifie qu’un chat vert exprime également la protéine de singe bloquant les cinq virus.

Après avoir fabriqué ces chats verts, la grande question est de savoir si TRIMCyp peut bloquer l’infection par cinq virus. Jusqu’à présent, des expériences ont montré que les cellules immunitaires prélevées dans le sang des chats transgéniques sont résistantes à l’infection à FIV, et des études futures révéleront si cela conduit à la protection des chats eux-mêmes. (En savoir plus sur les chats ici).

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