Pigeon sauvage : rat volant ou héros urbain ?

C’est le satiriste Tom Lehrer qui a commencé la pourriture en 1959 avec sa chanson Empoisonner les Pigeons dans le Parc, qui expliquait qu’il ne fallait qu’un brin de strychnine et « ce n’est contre aucune religion de vouloir se débarrasser d’un pigeon” (bien que je doute que beaucoup de bouddhistes ou de Jaïns soient d’accord).

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Cependant, Woody Allen a porté le coup de grâce dans son film Stardust Memories de 1980, lorsqu’il a qualifié les pigeons sauvages de « rats à ailes”.

Le terme est apparu pour la première fois en 1966 dans un article du New York Times, mais le film d’Allen a atteint un public beaucoup plus large. C’était le dernier clou dans le cercueil pour ces oiseaux – quoi de plus accablant que d’être à égalité avec les rats? Depuis, les pigeons sauvages sont l’un des trois écureuils gris d’Amérique du Nord (« rats des arbres « ) et les rats eux-mêmes. Leur chute de grâce a été dramatique et, étonnamment, n’a pris que quelques décennies.

Pigeons dans le parc vert.
Pigeons dans le parc vert. © Tomos Brangwyn/WireImage/Getty

D’où viennent les pigeons sauvages ?

Le pigeon ramier Columba livia était l’ancêtre sauvage du pigeon sauvage et le premier oiseau à être domestiqué, au Moyen-Orient il y a environ 6000 ans. Depuis lors, sa contribution au bien-être humain a été étonnante.

Jusqu’aux progrès agricoles assez récents, un pigeonnier, un terrier à lapins et un étang à carpes étaient les trois éléments essentiels pour fournir de la viande fraîche tout au long de l’année en Europe. En plus de la nourriture, les pigeons produisaient du guano précieux si riche en nutriments qu’une charge en valait 10 de toute autre espèce. Dans de nombreux pays, la bouse de pigeon a joué un rôle clé dans le développement agricole.

Il peut sembler improbable que le pigeon ramier, une espèce relativement rare des falaises éloignées, ait été le premier oiseau que nous ayons domestiqué. Mais ce processus n’impliquait pas la capture et la reproduction sélective – simplement la fourniture d’un autre lieu de nidification, généralement un pigeonnier avec des rangées de corniches ou des pots en argile le long de ses parois internes. Certains modèles pouvaient accueillir plusieurs milliers de femelles assises.

Les pigeons eux-mêmes recevaient peu de nourriture, s’envolant généralement pour se nourrir ailleurs. Bien que nécessitant un minimum d’attention, chaque paire produisait généralement environ 10 squabs par an. Les pigeons étaient donc la source parfaite de protéines.

Colombes de roche nichant sur des rebords en falaise le long de la côte écossaise.
Colombes de roche nichant sur des rebords en falaise le long de la côte écossaise. © Arterra / UIG / Getty

Darwin aimait les pigeons

La dépendance aux pigeons pour la nourriture a diminué lorsqu’il est devenu clair que les poulets étaient plus adaptés à la production de masse. Mais l’intérêt pour leur élevage est resté: une grande partie du premier chapitre de Sur L’origine des espèces est consacrée aux pigeons, où Darwin décrit les nombreuses races qui peuvent être créées artificiellement.

Aujourd’hui, cependant, les passe-temps de l’élevage et de la course de pigeons perdent en popularité. Les deux passe-temps nécessitent beaucoup de patience et de dévouement – des produits rares dans le monde moderne.

Même si les pigeons étaient encore une source de nourriture importante dans les années 1800, ils étaient volés en grand nombre dans les lofts pour alimenter le sport nouvellement à la mode du tir aux pigeons: ils étaient utilisés comme cibles réelles dans les compétitions.

Le Club de Hurlingham à Londres a été fondé en 1869 expressément pour le tir aux pigeons. Lorsque la pratique a été rendue illégale en 1921, le tir au pigeon d’argile a été inventé.

En plus de nous fournir de la nourriture, de l’engrais et du plaisir, les pigeons ont également joué un rôle utile en médecine. La prolactine, l’hormone responsable de la production de lait chez les mammifères, a été isolée pour la première fois en 1933 chez les pigeons; la même hormone stimule les oiseaux mâles et femelles à sécréter du « lait » de leurs cultures pour nourrir leurs petits.

Pigeons sauvages à New York
Pigeons sauvages à New York. © TerryJ / Getty

Les pigeons dans la guerre et la paix

Mais les pigeons sont probablement les plus célèbres pour leur capacité à trouver le chemin du retour et à transmettre des messages. Cela a été exploité pour la première fois il y a 3 000 ans et, au Ve siècle avant JC, la Syrie et la Perse possédaient de vastes réseaux de pigeons porteurs de messages.

En 1850, le service de nouvelles naissant de Paul Julius Reuter utilisait des pigeons voyageurs pour parcourir les 120 km entre Aix-la-Chapelle et Bruxelles, jetant ainsi les bases d’une agence de presse mondiale, et les premiers timbres « poste aérienne » au monde furent émis pour le Service de Pigeons voyageurs de la Grande Barrière.

La capacité de repérage des oiseaux a été exploitée pendant les deux guerres mondiales: au début des années 1940, l’American Signal Pigeon Corps comptait 3 150 soldats et 54 000 oiseaux. Quelque 90 % des messages ont été transmis. Et ces agents secrets aviaires ont également sauvé d’innombrables vies – sur les 54 médailles Dickin (le VC de l’animal) décernées pendant la Seconde Guerre mondiale, 32 sont allées aux pigeons.

Pigeon sauvage devant la cathédrale de Lincoln
Pigeon sauvage devant la cathédrale de Lincoln. © Oksana Kachkan/Getty

Les pigeons messagers sont-ils encore utilisés partout ?

Même aujourd’hui, les pigeons voyageurs restent un moyen de communication utile dans les zones reculées. Le Service des pigeons de police d’Orissa, en Inde, n’a été retiré qu’en 2002.

Nous sommes tous séduits par Internet, pourtant en 2009, dans le cadre d’un coup de relations publiques, un pigeon transportait une clé USB de 4 Go à 80 km en Afrique du Sud; le plus grand fournisseur d’accès Internet du pays a réussi à transférer seulement 4% des données sur la clé en même temps. Il n’est peut-être pas surprenant que les talibans aient interdit aux gens de garder ou d’utiliser des pigeons voyageurs en Afghanistan.

Étonnamment, malgré des décennies de recherche, nous ne savons toujours pas comment les pigeons trouvent leur chemin sur des terrains qu’ils n’ont jamais vus auparavant, et avec une facilité apparente. Cette confusion est en partie due au fait que différentes races semblent s’appuyer sur des indices différents.

Le consensus est que les pigeons utilisent le soleil et / ou le champ magnétique terrestre lors de longs voyages, les indices visuels devenant importants près de leur grenier, bien que des études récentes suggèrent qu’ils peuvent également utiliser des odeurs. Pas mal pour les oiseaux avec de très petits cerveaux.

Courses de pigeons au Japon.
Courses de pigeons au Japon. © Andia/UIG/Getty

Parias des pigeons urbains

La liste est longue: le pigeon sauvage a contribué à la civilisation de plus de manières que toute autre espèce d’oiseau. Alors, comment – et, peut-être plus important encore, pourquoi – est-il devenu un tel paria?

La raison fondamentale est que la technologie moderne a rapidement réduit notre dépendance aux pigeons. Tout ce que la plupart des gens voient aujourd’hui, ce sont les troupeaux d’oiseaux sauvages que l’on trouve dans les villes de tous les continents, à l’exception de l’Antarctique, la trace la plus évidente de l’association étroite entre les humains et les pigeons qui s’étend sur plusieurs millénaires.

Il n’est pas étonnant que les pigeons sauvages prospèrent dans les zones urbaines. Les bâtiments sont des sites de nidification parfaits pour ces exilés, imitant les falaises balayées par le vent utilisées par leurs ancêtres. Il peut y avoir peu de vues plus émouvantes que des masses de pigeons plongeant au-dessus de nos rues de la ville, parfois avec des pérégrins à la poursuite.

Un troupeau de pigeons devant le centre commercial Elephant and Castle.
Un troupeau de pigeons devant le centre commercial Elephant and Castle. © Richard Baker / En images / Getty

Les pigeons comme attractions touristiques

Il est donc difficile de comprendre pourquoi les pigeons sauvages sont maintenant si largement vilipendés. Après tout, ils font partie des rares oiseaux que le citadin moyen voit régulièrement.

Beaucoup de gens apprécient leurs interactions avec ces oiseaux charmants, qui ont longtemps attiré les foules dans les lieux touristiques tels que Trafalgar Square à Londres et la Piazza San Marco à Venise.

Et n’oublions pas que les pigeons sauvages sont parmi les plus beaux oiseaux que vous puissiez espérer voir. Leur plumage a une multitude de couleurs différentes, y compris des verts métalliques, des bronzes et des violets sur le cou, ainsi que des motifs d’ailes exquis.

Fait intéressant, la plupart des animaux sauvages reprennent rapidement l’apparence de leurs ancêtres sauvages. Tous les visons britanniques, par exemple, ont maintenant la même nuance de brun que leurs parents sauvages en Amérique du Nord, même si les premiers évadés des fermes à fourrure avaient une pléthore de couleurs de pelage élevées pour le commerce des fourrures.

Nous ne savons pas pourquoi les pigeons sont les seuls animaux sauvages à avoir conservé la coloration variée de leurs ancêtres domestiqués.

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Pigeons sauvages à Brighton. © Katie Nethercoat

Les pigeons sauvages sont-ils un ravageur et une nuisance?

On dit souvent que les pigeons sauvages sont une véritable nuisance, mais quels sont exactement les problèmes? Le reproche standard est qu’il y en a trop et qu’ils doivent donc être contrôlés. C’est un refrain familier. L’accusation est également portée contre les rats, les pies, les corbeaux, les écureuils, les renards, les blaireaux et les cerfs, pour ne nommer que quelques soi-disant « parasites ».

Bien sûr, personne ne dit jamais quel est le nombre idéal de pigeons sauvages, juste qu’il y en a trop. Cependant, il y a eu une poignée d’estimations de population détaillées, dont une à Sheffield: 12 130 pigeons sauvages dans une ville d’un demi-million d’habitants. Cela risque d’être typique de nos villes.

Le BTO’s Garden BirdWatch survey a classé le pigeon sauvage comme la 25e espèce la plus fréquemment enregistrée au premier trimestre de 2010, alors que le pigeon ramier était le numéro cinq et la colombe à collier le numéro huit.

On dit aussi que les pigeons sauvages sont  » sales » parce qu’ils salissent les rues et les bâtiments. Personnellement, je trouve les excréments de pigeons beaucoup moins offensants que les graffitis, le chewing-gum collé sur les trottoirs et les sièges de bus, et les masses de détritus partout.

Ramasser toute la saleté laissée par les gens coûte beaucoup plus cher que d’enlever le caca de pigeon. De même, la protection des bâtiments contre les pigeons coûte beaucoup moins cher que le nettoyage après les chiens domestiques.

Pigeons au bord de la Tamise.
Pigeons au bord de la Tamise. © Mike Kemp / InPictures/Getty

Les pigeons sont-ils porteurs de maladies ?

De nombreux sites Web répertorient les maladies enregistrées chez les pigeons sauvages. C’est très effrayant. Mais mettons cela dans son contexte – beaucoup plus de maladies sont connues chez les personnes et leurs animaux de compagnie. De plus, tous les animaux sont porteurs de maladies: la question clé est de savoir à quelle fréquence ils se transmettent à l’homme, et il y a peu de preuves que cela se produise avec les pigeons sauvages.

De plus, les pigeons domestiques entrent souvent en contact avec des pigeons sauvages mais restent en parfaite santé. En d’autres termes, les pigeons sauvages ne présentent tout simplement pas de risque important pour la santé. C’est un non-problème.

En novembre 1855, Charles Darwin, sans doute le colombophile le plus célèbre de tous, envoya une lettre à son grand ami le géologue Charles Lyell, qui s’apprêtait à lui rendre visite. Darwin a écrit: « Je vais vous montrer mes pigeons! Qui sont le plus grand régal, à mon avis, qui puisse être offert à un être humain. »

Comme il avait raison !

Jeune femme au milieu d'un troupeau de pigeons à Barcelone
Pigeons urbains à Barcelone. © Jekaterina Nikitina /Getty

TERMINOLOGIE DU PIGEON SAUVAGE : Sauvage, domestique ou sauvage ?

Les pigeons sauvages vivent dans le monde entier, mais leurs ancêtres sauvages sont rares et en retrait. Il est important de bien comprendre votre terminologie lorsque vous parlez de pigeons.

Les pigeons sauvages (parfois appelés pigeons de ville, de ville ou de rue) descendent d’oiseaux qui se sont échappés de pigeonniers ou d’autres situations captives. À leur tour, les pigeons domestiqués ont été élevés à partir de pigeons de roche sauvages (une espèce anciennement connue sous le nom de colombe des rochers, mais renommée en 2004).

Les pigeons sauvages vivent dans les zones urbaines sur tous les continents, à l’exception de l’Antarctique, avec une population mondiale se chiffrant en millions. En revanche, les pigeons de roche sauvages sont maintenant confinés aux îles écossaises périphériques et aux régions reculées de la Méditerranée, de l’Afrique du Nord et de l’Asie occidentale.

Mais comme il est difficile de distinguer les espèces sauvages des oiseaux entièrement sauvages et que l’hybridation est fréquente, il est difficile de cartographier avec précision leurs populations respectives.

Pigeon de Londres
Pigeon de Londres. © Samantha French / EyeEm /Getty

Une journée dans la vie d’un pigeon de ville

La routine quotidienne d’un couple de pigeons dans le centre de Londres pourrait ressembler à ceci

02.00 Les pigeons sont perchés côte à côte sur leur nid au rebord de la fenêtre près de Trafalgar Square. Leurs deux œufs ont éclos il y a un jour.

06.00 À l’aube, la femelle vole vers la place pour trouver de la nourriture. Pendant ce temps, son compagnon donne à leurs poussins une partie de son riche lait de récolte.

09.00 La femelle se joint à une frénésie alimentaire alors que des graines sont dispersées (illégalement) par un amateur de pigeons, avant qu’un gardien ne déplace les oiseaux.

11h00 De retour au nid, la femelle salue son partenaire avec un étalage roucoulant et frottant le bec. Il se dirige ensuite vers St James’s Park pour être nourri par des employés de bureau qui déjeunent.

15h00 Après s’être lissés l’un l’autre, le couple s’accouple brièvement au nid. La femelle repart, tandis que le mâle couve les squabs.

20.00 Réunis sur le rebord de leur fenêtre, les pigeons adultes roucoulent et se frottent avant de s’installer pour la nuit.

LE SAVIEZ-VOUS ?

  • Le « lait de pigeon » est un liquide semblable au fromage cottage sécrété par la doublure de la culture. Les flamants roses sont les seuls autres oiseaux à nourrir leurs petits de cette façon.
  • Des expériences ont montré que l’humble pigeon sauvage peut être entraîné à distinguer la musique de Bach et de Stravinsky, et les peintures de Monet et Picasso.
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