Rip Van Winkle de Washington Irving, 1820

« Rip Van Winkle » est peut-être la nouvelle la plus importante jamais écrite. Bien que le texte soit régulièrement mal lu — les livres réimpriment rarement l’histoire telle que Washington Irving l’a écrite — et bien que le ton comique de l’histoire ait tendance à détourner les critiques sérieuses, il reste l’une des grandes nouvelles du monde, un pair de « The Overcoat » de Gogol et de « The Metamorphosis » de Kafka. »

Historiquement, « Rip Van Winkle » a déclenché le succès du Carnet de croquis de Geoffrey Crayon, Gand., qui assura la réputation d’Irving et, pour la première fois de l’histoire, rendit la littérature américaine digne d’estime internationale. Jamais une seule nouvelle n’a été aussi responsable de l’établissement de la respectabilité littéraire d’une culture montante. Depuis 1820, pratiquement aucun Américain n’a pu écrire dans l’ignorance de « Rip Van Winkle. »L’histoire d’Irving a semé la graine littéraire récoltée dans les décennies à venir, car le modèle du grand conte de Rip avalé en entier par le Knickerbocker suréductif et étranger a aidé à fonder l’humour de la frontière, un mode littéraire qui a commencé à prospérer dans les années 1830 et qui a atteint son apogée chez la progéniture illégitime de Rip, Huckleberry Finn. Le mouvement des couleurs locales qui a dominé la littérature américaine après la guerre de Sécession a suivi l’exemple de « Rip Van Winkle » qui avait mis en évidence les particularités des mœurs, des modes, de la géographie et du folklore locaux.

Depuis que Joseph Jefferson a mis en scène l’histoire comme une pièce extrêmement populaire à la fin du XIXe siècle, « Rip Van Winkle » s’est métamorphosé en films, programmes télévisés, dessins animés, livres pour enfants et chansons, apparaissant dans pratiquement tous les supports imaginables. En un siècle, le motif central de l’histoire — le réveil surpris de Rip dans un monde changé après 20 ans — est entré dans le folklore mondial, et seul un petit nombre d’histoires peuvent revendiquer une emprise similaire sur l’imagination mondiale.

Plus important d’un point de vue littéraire, avant « Rip Van Winkle », la nouvelle en tant que genre n’existait pas vraiment dans la littérature occidentale. Les contes abondaient, tout comme d’innombrables autres versions de récits brefs, mais avant 1820, les nouvelles au sens moderne apparaissaient aussi rarement et avec aussi peu d’impact que les visiteurs européens en Amérique avant Christophe Colomb. Irving a créé la nouvelle moderne en marquant la première fécondation croisée de la tradition du conte et de la tradition de l’essai-croquis dans la littérature occidentale.

De la tradition du conte, Irving a emprunté l’incident dramatique, le long sommeil et le réveil étonné, comme squelette formel. Dans la note finale de l’histoire, le Knickerbocker aux idées confuses nie, nous encourageant ainsi à croire que l’histoire trouve son origine dans le folklore teutonique. (H. A. Pochman nomme un vieux conte allemand, « Peter Klaus the Goatherd. ») Historiquement, des schémas d’incidents similaires dominaient la tradition du conte et la plupart des courts métrages de fiction avant « Rip Van Winkle. »

De la tradition de l’essai-croquis, en particulier de l’esquisse scénique, Irving a emprunté les descriptions subtilement détaillées des lieux qui dominent les deux premiers paragraphes suivant la note de tête d’ouverture. En fait, l’histoire au début se fait presque passer pour un croquis de voyage: « Quiconque a fait un voyage sur l’Hudson doit s’en souvenir. » Une deuxième catégorie d’esquisse, l’esquisse de personnage, domine les paragraphes suivants. Les conteurs de contes se précipitaient habituellement d’incident en incident, mais Irving semble apprécier la caractérisation pour elle-même, son phrasé gracieux, sophistiqué et sans hâte. Une telle observation détaillée des lieux et des personnes n’avait pratiquement pas sa place dans la tradition du conte avant « Rip Van Winkle. »

Peut-être que l’élément de la tradition de l’essai-croquis qu’Irving a adapté le plus fructueusement était le personnage narratif. Dans la période romantique, l’essai familier ou personnel a atteint un sommet de popularité, la caractéristique centrale étant un sens intime de la voix, l’expérience d’une personnalité psychologiquement riche révélant des pensées et des sentiments profondément personnels au lecteur. L’analyse étroite de soi exploitée par des essayistes familiers, Irving l’a détournée vers son personnage central, Rip. Plus que tout autre, ce changement technique a transformé le conte en une nouvelle moderne.

Nous voyons la technique la plus clairement à partir du moment où Rip se réveille. Plus tôt, l’histoire se concentre en grande partie sur les expériences de Rip dans le monde; ensuite, l’histoire met en évidence l’expérience de Rip de ce monde. Les premières perceptions de la différence de Rip, qui sont étroitement décrites, ont tendance à être externes, relativement peu importantes et faciles à expliquer: un vieux pistolet rouillé à la place d’un nouveau, la disparition de son chien, des raideurs dans ses articulations et un ruisseau qui coule dans un ravin auparavant sec. Rip devient de plus en plus troublé de découvrir les différences sociales — une foule de nouveaux visages dans le village et des modes vestimentaires inhabituelles — et étonné de découvrir une barbe sur son propre menton. Il observe alors des changements plus importants. Les bâtiments du village ont changé, tout comme les noms des maisons, et sa propre maison s’est complètement délabrée. Bien qu’il n’ait jamais abandonné son ton comique, Irving guide subtilement l’histoire vers une obscurité profonde lorsque Rip découvre que sa famille a disparu. Le choc ultime se produit lorsque Rip tente de récupérer son nom et son identité; des villageois sceptiques soulignent un double apparent de Rip lui-même alors qu’il avait l’air lorsqu’il a disparu 20 ans auparavant. Son désespoir confus culminant dans un moment d’horreur psychique profonde, Rip se craint perdu dans la folie: « Je ne suis pas moi-même … je ne peux pas dire quel est mon nom, ni qui je suis! »Lear pourrait sympathiser.

Le ton comique bienfaisant de l’histoire refuse cependant de déserter Rip, et le modèle de pertes graduées s’inverse à celui de gains spectaculaires. La fille maintenant adulte de Rip apparaît, le double apparent s’avère être le fils de Rip, et dans un peu de chance, Rip apprend que sa femme astucieuse est récemment décédée lorsqu’elle « a cassé un vaisseau sanguin dans un accès de passion chez un colporteur de la Nouvelle-Angleterre. »Rip revendique finalement un poste d’honneur à l’auberge, entouré de quelques vieux copains et faisant carrière dans le tissage de son fil.

La description ci—dessus décrit l’histoire principale que la plupart des lecteurs reconnaissent, mais le cadre d’Irving — note de tête, note de fin et post-scriptum – identifie l’auteur présumé de l’histoire, Diedrich Knickerbocker, comme un dunderhead naïf qui a avalé hook, line et sinker un conte fantastique que les habitants eux-mêmes sont assez raisonnables pour discréditer. La dernière ligne de l’histoire de base affirme que les maris du quartier aspirent souvent à boire un verre du flacon qui a libéré Rip de sa femme lancinante. Dans la version publiée par Irving, l’histoire laisse peu de place au doute: Rip s’est simplement enfui de chez lui, est revenu sur la mort de sa femme astucieuse 20 ans plus tard et a inventé une histoire absurde pour expliquer son absence.

Si nous lisons « Rip Van Winkle » sans la note de tête, la note de fin et le post-scriptum, nous semblons avoir l’approbation d’un narrateur omniscient des six paragraphes qui traitent de l’équipage surnaturel et du tirage magique du vin. Si nous lisons l’histoire complète, nous comprenons que la seule autorité narrative pour les événements surnaturels est le knuckleheaded Knickerbocker. Le jeu métafictionnel habile contribue à faire de « Rip Van Winkle » plus que la première nouvelle significative de la civilisation occidentale et plus que l’une des meilleures jamais écrites. Après des générations de lecteurs, l’histoire semble toujours être l’une des plus modernes.

— Walter Evans

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