Sexe animal: Comment les hippocampes le font

Les hippocampes sont une bizarrerie dans le règne animal: les mâles, plutôt que les femelles, tombent enceintes et donnent naissance à des petits. Mais à part ce fait bien connu, qu’ont appris d’autre les scientifiques sur les comportements d’accouplement des hippocampes?

Pour commencer, les hippocampes ne sont pas les seuls animaux à présenter cette étrange inversion des rôles sexuels, a déclaré Adam Jones, biologiste à l’Université Texas A &M qui étudie les Syngnathidae, la famille taxonomique qui comprend les hippocampes, les pipefishes et les dragons de mer. En fait, la grossesse masculine est un trait omniprésent chez les espèces de Syngnathidae.

Les couples d’hippocampes mâles et femelles se réunissent pour la première fois au début de la saison de reproduction, qui dure généralement du printemps à la fin de l’automne. Les scientifiques ne savent pas exactement comment les individus choisissent leurs partenaires, mais « il serait logique qu’ils utilisent une combinaison d’indices visuels et chimiques », a déclaré Jones à LiveScience.

Les mâles Syngnathidés ont tendance à être le sexe le plus sélectif — le contraire de beaucoup d’autres animaux sur Terre. Des études ont également montré que certaines espèces d’hippocampes ont un « assortiment de tailles », dans lequel les mâles et les femelles s’accouplent avec des individus de leur propre taille.

Avant que la femelle dépose ses œufs dans la poche du mâle avec son ovipositeur, le couple d’hippocampes effectuera une longue danse de parade nuptiale, où le couple synchronise ses mouvements et nage ensemble. Après que le mâle a reçu les œufs de son compagnon, il libère son sperme dans l’eau de mer; le sperme trouve rapidement son chemin dans la poche du mâle, bien que les scientifiques ne sachent pas comment.

Fait intéressant, les mâles de toutes les espèces d’hippocampes ont des poches, mais les mâles de certaines espèces de Syngnathidae ne le font pas — les œufs de la femelle adhèrent simplement à la surface du corps du mâle chez ces espèces.

Certaines espèces d’hippocampes forment des liens de paires qui se collent pendant toute une saison de reproduction (on ne sait pas qu’elles forment des paires monogames à vie, contrairement à la croyance populaire). Chez ces espèces, le couple se retrouvera chaque matin pour faire une petite danse, ce qui implique parfois d’enlacer la queue ensemble. « L’idée est que la femelle vérifie le statut du mâle », a déclaré Jones.

Après seulement deux semaines de grossesse, le mâle accouchera, mais il ne participe pas à l’éducation de sa progéniture. Au lieu de cela, son compagnon lié à un couple (ou une femelle différente, selon l’espèce) l’imprégnera à nouveau peu de temps après sa naissance. Ce cycle se poursuit pendant le reste de la saison de reproduction.

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