Alan Shepard, Astronauta, muore

Shepard è stato uno dei sette piloti di jet da combattimento selezionati dalla NASA per essere gli eroi del programma spaziale con equipaggio Mercury, la prima fase della corsa per battere l’Unione Sovietica nello spazio, una lotta ideologica tanto quanto uno sforzo scientifico. Dieci anni dopo, come comandante dell’Apollo 14, divenne il quinto umano a camminare sulla luna. A quel punto, i viaggi spaziali stavano diventando quasi banali e l’esplorazione lunare con equipaggio sarebbe presto finita.

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Sebbene il volo Apollo fosse un viaggio in un altro mondo, Shepard è ricordato per il suo ruolo nel rudimentale viaggio inaugurale della missione Mercury. Quando fu legato per la prima volta in una capsula spaziale chiamata “Freedom 7” e sparato nel cielo della Florida a bordo di un tonante razzo Redstone, la grandezza del momento afferrò l’immaginazione di milioni di americani sbalorditi. Hanno leonizzato Shepard e il resto della prima generazione di viaggiatori spaziali, uomini laconici in tagli di equipaggio che sono stati scelti per una missione che ha catturato le possibilità in ascesa di un’epoca idealista.

“Quelli di noi che sono abbastanza grandi da ricordare i primi voli spaziali ricorderanno sempre quale impressione ha fatto su di noi e sul mondo”, ha detto il presidente Clinton mercoledì.

Shepard era un uomo di media statura con gli occhi azzurri, i capelli castani e la passione per le auto veloci. Era, secondo la maggior parte dei conti, ambizioso, competitivo, con uno spirito appuntito che poteva trasformarsi in un’arma. Eppure, come tutti i quadri astronauta originale, è stato all’inizio omogeneizzato in un taciturno eroe americano da un’agenzia spaziale intento sul palco-gestione della sua immagine.

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Molte battute d’arresto per il volo inaugurale di Mercury

Il breve viaggio di Shepard-trascorse solo cinque dei suoi 15 minuti in alto nello spazio-arrivò 23 giorni dopo che il cosmonauta sovietico Yuri Gagarin aveva effettuato il primo volo spaziale. La missione comunista fu un colpo sbalorditivo al prestigio occidentale e una delusione schiacciante per lo stesso Shepard, che era già stato scelto per essere il primo americano nello spazio.

L’inizio del primo volo Mercury di Shepard fu pieno di battute d’arresto snervanti sul luogo di lancio. Il primo tentativo del 2 maggio è stato posticipato a causa del maltempo, e il secondo tentativo è stato ritardato di quattro ore mentre i tecnici della NASA hanno risolto problemi di computer, elettricità e carburante con l’astronauta in attesa in cima al booster.

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Il colpo di spazio ha avuto luogo in un’epoca in cui il rischio era enormemente alto, in un momento in cui razzi senza equipaggio di routine fatto esplodere durante il lancio, o è andato storto nel cielo. Fu durante un periodo di quasi paranoia sugli obiettivi e le capacità sovietiche.

“La realizzazione di questo stava assumendo l’onere di rappresentare gli Stati Uniti”, ha detto Allan Needell, curatore del volo spaziale con equipaggio presso lo Smithsonian Air and Space Museum di Washington. “Ha rappresentato le aspirazioni di tutta la società americana.”

Shepard si era svegliato poco dopo l ‘ 1 del mattino del giorno del volo. Gli strumenti erano attaccati al suo corpo per misurare la respirazione e la frequenza cardiaca. Ha indossato una tuta spaziale da 30 chili e si è arrampicato nella capsula.

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Il razzo esplose da Cape Canaveral alle 9:34 del mattino Il primo stadio cadde e la capsula continuò fino a 115 miglia in aria. Milioni di americani sono rimasti a casa dal lavoro o dalla scuola per guardare il volo, e migliaia allineati le spiagge del capo come il missile sparato verso il cielo.

Dieci minuti dopo il decollo, Shepard era nello spazio, facendo una nota mentale per ricordare come si sentiva l’assenza di peso-in seguito la chiamò “una piacevole sensazione” – perché sapeva che gli sarebbe stato chiesto di descriverlo.

Sbirciò attraverso il periscopio e guardò un panorama che si estendeva dalla Carolina alle Bahamas. “Che bella vista!”esclamò.

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La capsula cominciò a rientrare nell’atmosfera e ricadere sulla Terra, e Shepard sperimentò una forza stimata in 10 volte la normale attrazione gravitazionale. La capsula schizzò giù nell’Oceano Atlantico 302 miglia da Cape Canaveral. “Tutto è A-OK!”Shepard radioed dal suo sedile in cima al mare.

Sorrise mentre un paranco dell’elicottero lo trasportava dalla capsula da 10 piedi a una portaerei in attesa. “Che corsa!”il comandante navale di 37 anni ha detto dopo il volo.

Poco dopo, Kennedy si impegna sulla Luna

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All’epoca, il volo era una rivendicazione del know-how americano e un momento di gioia, anche se Gagarin aveva effettivamente orbitato intorno alla terra, viaggiato tre volte più velocemente e trascorso quasi 90 minuti in volo. Tuttavia, come è stato notato all’epoca, Shepard aveva controllato una parte del volo, mentre Gagarin era un semplice carico utile in un volo completamente automatizzato.

Venti giorni dopo, il presidente Kennedy ha tenuto un discorso impegnando il paese a inviare un uomo sulla luna prima che il decennio fosse finito. Shepard sedette le missioni successive a causa di un disturbo dell’orecchio interno che sconvolse il suo equilibrio per quasi un decennio. Successivamente ha recuperato ed è stato autorizzato per il servizio, e il Gen. 31, 1971, ha comandato la terza delle sei missioni sulla luna.

L’equipaggio, che comprendeva anche Edgar Mitchell e Stuart Roosa, trascorse nove giorni nello spazio, e Shepard e Mitchell passarono 33 ore sulla superficie lunare. Nonostante i campioni di roccia e gli studi scientifici intrapresi, le immagini più memorabili di quel viaggio rimangono di Shepard, con palline da golf e un improvvisato sei-ferro che aveva contrabbandato a bordo, loft uno pigro, colpo a bassa gravità dopo l’altro attraverso la superficie lunare polverosa. Ha shanked il suo primo colpo in un cratere, che ha poi chiamato un “infame hole-in-one.”

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Shepard e gli altri astronauti originali divennero celebrità in un’epoca in cui gli eroi nazionali erano raramente esaminati per le debolezze umane, le rivalità o le gelosie meschine, anche se avevano la loro parte. Le complesse dinamiche del processo di selezione degli astronauti e le rivalità dei piloti collaudatori “fighter jock” selezionati per il programma sono state vividamente ricreate nel libro “The Right Stuff” di Tom Wolfe e in un film successivo.

Shepard in particolare è stato ritratto come qualcuno che potrebbe essere alternativamente freddo e affascinante, con un sorriso fanciullesco e uno spirito a volte tagliente. “Alan agiva sarcastico e la gente si arrabbiava un po’ con lui, e poi si rompeva in un ampio sorriso”, ha detto Frederick Ordway, membro del consiglio della National Space Society che ha scritto un libro sul programma spaziale.

Alan Bartlett Shepard Jr. è nato novembre. 18, 1923, a East Derry, N. H., figlio di un colonnello dell’esercito che in seguito entrò nel settore assicurativo. Era uno studente superiore e un buon atleta che è andato negli Stati Uniti. Accademia Navale di Annapolis, Md.

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Prestò servizio su un cacciatorpediniere nel Pacifico nei mesi calanti della seconda guerra mondiale e divenne un pilota collaudatore negli anni ‘ 50, unendosi alla select fraternity of jet jockeys, i cui ranghi sarebbero stati razziati per il nascente programma astronaut.

Due anni di estenuante addestramento

Nel 1959, la NASA annunciò che sette uomini erano stati scelti tra una lista di 110 candidati invitati. Gli uomini sono stati sottoposti a due anni di estenuante addestramento, inclusa la sopravvivenza nel deserto, e sono stati bombardati da lezioni in discipline che vanno dall’astrofisica alla biologia aeronautica.

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“I miei sentimenti di essere in questo programma sono davvero abbastanza semplici”, ha detto in un’intervista del 1959 con la rivista Life. “Sono qui perché è un’opportunità per servire il paese. Sono qui anch’io, perché è una grande sfida personale.”

Così personale, si è scoperto, che Shepard è stato spesso ritratto come l’uomo più intenzionato a diventare il primo nello spazio, anche se la sua popolarità è stata eclissata dal più pubblico John Glenn, ora senatore degli Stati Uniti dall’Ohio, che nel 1962 sarebbe diventato il primo americano a orbitare intorno alla Terra.

Shepard fu il terzo dei sette astronauti Mercury originali a morire. Il primo fu Virgil” Gus ” Grissom, che morì nel 1967, insieme ad altri due astronauti, quando scoppiò un incendio a bordo dell’Apollo I mentre era seduto sulla rampa di lancio del Kennedy Space Center. Donald K. ” Deke ” Slayton è morto nel 1993.

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Slayton e Shepard hanno collaborato a un libro di memorie congiunto in cui Shepard ha ricordato la sua miseria dopo aver appreso che Gagarin lo aveva battuto nello spazio. Ha anche rivelato un aspetto della missione che il tenore dei tempi non gli ha permesso di rivelare.

“Amico, devo fare pipì”, ha detto al controllo missione. I comandanti di missione non lo lasciarono scendere dalla nave, però, e Shepard urinò in una tuta spaziale di nylon che non era ancora equipaggiata per tali funzioni corporee. ” Nessuno scrittore di fantascienza aveva mai scritto questo scenario”, ha raccontato Shepard nel suo libro.

Oltre a Glenn, gli astronauti originali che sopravvivono sono Gordon Cooper, Scott Carpenter e Walter Schirra. Alcuni degli astronauti Mercury originali avevano una riunione a Orlando, Fla., all’inizio di quest’anno in un centro per bambini malati terminali, ha detto Patty Carpenter, la moglie di Scott Carpenter.

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Ha detto che lo Shepard non sembrava bene, anche se ha detto che era “festoso e ottimista.”

” Scott l’ha presa molto duramente”, ha detto della morte di Shepard. “I sette originali erano come fratelli. Scott era in lacrime e scioccato.”

Depresso negli Ultimi Giorni

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Shepard, che ha vissuto a Pebble Beach, era stato depresso negli ultimi giorni, ha detto il portavoce della famiglia Howard Benedetto, ex Associated Press giornalista che ha coperto il programma spaziale, e che è ora direttore esecutivo dell’Astronauta Borsa di studio Fondazione a Titusville, Florida.

“Ho parlato con lui lunedì ed era a casa”, ha detto. “L’avevo visto in televisione domenica sera e gli ho detto che di sicuro sembrava buono. Ha detto ‘ Vorrei sentirmi bene come ho guardato. Era in uno dei suoi stati d’animo blu. Certo, il giorno dopo, va in ospedale e muore.”

A Shepard fu diagnosticata la leucemia nel 1996, ma Benedict disse che la malattia era in remissione. “Era sotto trattamento per diversi disturbi”, ha detto. “La famiglia vuole solo ha detto che è morto dopo una lunga malattia.”

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A Washington, Glenn ha detto ai giornalisti che si aspettava il suo amico, nonostante la sua malattia, di vivere abbastanza a lungo per assistere al lancio quando il senatore torna nello spazio per un viaggio ottobre a bordo dello space shuttle.

Ma quando i due hanno parlato qualche settimana fa, Shepard ha confidato che “stava correndo circa la metà dell’acceleratore”, ha detto Glenn. ” Al è colui che ha iniziato il tutto e sarà gravemente mancato”, ha detto Glenn, che era il sostituto di Shepard sul primo volo.

Ha ricordato che quando era il suo turno di andare nello spazio, Shepard aveva maliziosamente piantato un topo giocattolo nella sua capsula che galleggiava senza peso fuori da dietro il primo interruttore che Glenn inciampò.

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Dopo il suo ritiro dal programma, Shepard ha servito nei consigli di amministrazione di diverse società. È stato presidente della Astronaut Scholarship Foundation, che raccoglie fondi per borse di studio per giovani interessati alla ricerca scientifica.

anche Se i suoi giorni di gloria sono stati dietro di lui, Shepard insegnato e ha dato numerose interviste, di cui uno sulla CNN meno di un mese fa, quando ha ricordato le sue avventure con il tipo di nuda e cruda intuizione che non è stato sentito spesso negli anni ‘60.

“in Piedi sulla superficie della luna, guardando in alto nel cielo nero, in un pianeta che è quattro volte più grande della luna, come si vede, e pensando ai milioni di persone che sono giù di lì, a cercare di andare avanti, cercando disperatamente di ottenere lungo . . .”, ha detto. “Che peccato che non possano essere messi sulla luna e lasciarli guardare indietro al pianeta Terra per un po‘, così potrebbero dire’ Ehi, guarda, dobbiamo occuparci di questo posto. . . .”Ha fatto milioni in iniziative imprenditoriali private, tra cui una società di costruzioni di Houston che ha costruito Kmarts in tutto il Texas, dove ha vissuto prima di trasferirsi in California cinque anni fa. Benedict ha detto che Shepard aveva raccolto personalmente più di $500.000 per la fondazione.

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Benedetto ha detto un servizio privato si terrà. Shepard è sopravvissuto da sua moglie, Louise, e tre figlie.

La scrittrice Geraldine Baum di Washington e i ricercatori Lisa Meyer, John Beckham e Lianne Hart hanno contribuito a questo articolo.

(INIZIA IL TESTO DI INFOBOX/INFOGRAPHIC)

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ALAN B. SHEPPARD JR., 1923-1998

Nov. 18, 1923: Nato a East Derry, N. H.

1940: Laureato alla Pinkerton Academy di Derry

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1944: Laureato U. S. Naval Academy, ha continuato a vedere l’azione nella seconda guerra mondiale.

1945: Sposato Louise Brewer di Kennett Square, Papà. Hanno avuto 3 figlie, Laura, Julie, e Alice.

1947: Guadagnati Navy wings dopo l’addestramento a Corpus Christi, Texas, e Pensacola, Fla.

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1950: Frequentato Navy Test Pilot School a Patuxent River, Md.

1958: Laureato presso il Naval War College, Newport, R. I.

Aprile 1959: Selezionato uno degli astronauti Mercury originali.

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5 maggio 1961: divenne il primo americano nello spazio.

1963: Messo a terra dai chirurghi di volo della NASA after dopo aver ricevuto il comando del primo volo orbitale Gemini following dopo la diagnosi di labirintite, che ha causato vertigini e perdita parziale dell’udito nell’orecchio sinistro.

7 maggio 1969: Autorizzato di nuovo per il volo.

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Gennaio. 31-Feb. 9, 1971: Comandò Apollo 14 in volo di nove giorni, la terza missione di atterraggio lunare. Era l’unico uomo a giocare a golf sulla luna, usando un ferro da 6 per due colpi.

1971: è stato delegato per nomina presidenziale alla 26a Assemblea Generale delle Nazioni Unite.

Agosto 1974: Ritirato dalla NASA e dalla Marina.

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1979: Premiato Congressional Space Medal of Honor.

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