Dolley Madison (1768-1849)

Il 4 marzo 1801, Thomas Jefferson divenne il terzo presidente degli Stati Uniti. Il giorno dopo chiese al suo amico James Madison di ricoprire la carica di segretario di stato. Madison ha accettato e nel maggio lui e Dolley viaggiato a Washington, vivere prima con Jefferson e la sua segretaria, cugino di Dolley Madison Isaac Coles, alla Casa Bianca, fino a trasferirsi in una casa di loro due isolati a est della Casa Bianca.

Durante gli anni del segretario di stato (1801-1809) Dolley Madison non aveva responsabilità ufficiali. A volte si dice che servisse come hostess di Jefferson perché era vedovo, ma questo era raramente vero; Jefferson di solito teneva cene a tavole rotonde frequentate solo da uomini e aveva figlie per aiutare a riempire i doveri di una moglie. Madison ha fatto, però, sviluppare una reputazione come la padrona di casa più importante della città. Ha fatto sentire le persone a proprio agio senza cancellarsi e ha comandato l’attenzione senza dominarla. Durante gli otto anni in cui suo marito era un membro chiave nel gabinetto di Jefferson, Madison imparò a navigare tra i mondi. Si mescolava con membri del Congresso e cittadini, funzionari di gabinetto e diplomatici, quelli che erano i suoi amici e quelli che erano i nemici politici dell’amministrazione.

Nel 1804 sua sorella Anna sposò Richard Cutts, un deputato del distretto del Maine del Massachusetts. E ‘ stato un evento sismico per Madison, che ha addolorato la perdita per la sua vita quotidiana. Nel 1805 Madison, affetta da un ginocchio ulcerato, trascorse mesi a Philadelphia, dove ricevette cure mediche. Nel 1806 James Madison mandò il fratello di Dolley, John Coles Payne, a Tripoli come segretario del console americano, nel tentativo di metterlo in una professione e trascinarlo lontano dal bere e dal gioco d’azzardo. Ma fu uno sforzo sprecato; John Coles tornò a casa peggio per il suo periodo all’estero. Nel 1807 la madre di Madison morì e nel 1808 sua sorella Mary Payne Jackson soccombette alla tubercolosi. La famiglia natale di Madison si ridusse così a due sorelle sopravvissute, suo fratello wastrel e suo figlio—che a sua volta appariva sempre più problematico: uno studente povero, un giocatore d’azzardo e infine un alcolizzato.

Nel 1809 James Madison divenne il quarto presidente degli Stati Uniti e Dolley Madison la sua “regina”, come veniva spesso chiamata. Era già ben nota in giro per Washington, la popolare moglie di un potente politico. Una volta alla Casa Bianca ha lasciato il segno, soprattutto attraverso il modo in cui ha intrattenuto e vestito. Attraverso la sua decorazione, ha anche migliorato la residenza presidenziale in una nuova, brutta e cruda capitale.

Come capo di stato, James Madison non poteva né continuare le abitudini radicali di Jefferson né tornare alle convenzioni federaliste. George e Martha Washington avevano formalmente ricevuto ospiti seduti su una piattaforma e a significare la natura augustea della presidenza, mentre Thomas Jefferson aveva evitato feste formali a favore di cene a tavola rotonda (senza testa) destinate a indicare la natura egualitaria della sua amministrazione repubblicana. Mentre le animosità internazionali e domestiche si moltiplicavano e scoppiava la guerra con la Gran Bretagna, l’amministrazione Madison aveva bisogno di un proprio lubrificante sociale per far fluire senza intoppi gli eventi alla Casa Bianca. I Madisons hanno scelto di tenere feste senza una piattaforma, ma con tavoli da pranzo oblunghi, posti a sedere James Madison nel mezzo piuttosto che in testa.

E nel maggio 1809, Dolley Madison aveva introdotto i socials settimanali tenuti il mercoledì sera e conosciuti come “squeezes.”Questi eventi da salotto erano necessari perché il presidente di una repubblica, a differenza di un monarca, doveva essere accessibile ai cittadini che volevano vederlo. Ma l’accessibilità doveva essere programmata in modo che i visitatori non travolgessero il tempo dell’amministratore delegato. Inoltre, la Casa Bianca non poteva lasciare che quelle missioni diplomatiche istituite da inglesi e francesi a Washington diventassero centri di intrattenimento e eclissassero gli americani. Così Madison ha tenuto le sue feste, e la gente accorse a loro. Come osservò un osservatore nel 1816: “Non ero mai stato in una tale folla. Ci sono voluti dieci minuti per spingere e spingere noi stessi attraverso la sala da pranzo; nella parte superiore di esso si trovava il Presidente e la sua signora, tutti in piedi, e un continuo movimento dentro e fuori.”

Come nel suo divertente, c’era un metodo e una strategia politica dietro il modo in cui Madison si è equipaggiata. Si vestiva elegantemente ma semplicemente, senza la pretesa di un aristocratico europeo. Indossava spesso perle, per esempio, piuttosto che i diamanti indossati da una signora britannica di corte. Attraverso il suo abito ha segnalato che la villa presidenziale non era un tribunale, ma la residenza di un dirigente americano.

Dolley Madison si incaricò di decorare la Casa Bianca. Mentre Jefferson aveva portato i propri mobili da casa come parte della sua semplicità radicale, Madison assunto l “architetto e decoratore Benjamin Henry Latrobe, e sua moglie Mary Elizabeth Hazlehurst Latrobe, per progettare e supervisionare l” acquisto di nuovi arredi interni. Ha portato in nuova concezione greco – e mobili in stile romano. Il suo salotto era rivestito in giallo con tende damascate abbinate. Questi hanno fatto la dichiarazione che il palazzo del presidente va bene, ma non troppo bene, e che anche i mobili del presidente sono fondati sui principi greci di una repubblica libera. Quando un visitatore britannico, Alexander Dick, trovò le stanze troppo semplici, ammise in una voce del diario del giugno 1809 che c’erano pochi luoghi pubblici simili a Washington, e nessuno per abbinare Dolley Madison. Un senatore repubblicano della Pennsylvania, Jonathan Roberts, preoccupato che il partito sarebbe stato troppo elegante, ma riferì che poteva ancora indossare gli stivali di pelle di un connazionale, e così andò alle feste della Casa Bianca.

Madison rimane un’icona per la padrona di casa perfetta, ma è meglio ricordata per la sua condotta e le sue azioni durante la guerra del 1812. Gli affari esteri hanno dominato l’amministrazione dal giorno in cui James Madison è entrato in carica. Il problema fondamentale era come preservare la neutralità americana durante le guerre napoleoniche. Il 1 giugno 1812, il presidente Madison inviò un messaggio al Congresso che elencava le rimostranze americane; il Congresso dichiarò guerra il 18 giugno. I conflitti tra i partiti politici avevano agitato la società di Washington da quando Madison è entrato in carica. Dopo la dichiarazione di guerra è diventato peggio, e Dolley Madison raddoppiato i suoi sforzi per essere gentile e affascinante abbastanza per disarmare anche i suoi nemici. Le sue feste in salotto divennero sempre più cariche di dibattiti partigiani, e alla fine il rancore della guerra non poteva essere tenuto fuori. Ma rimase pubblicamente calma, non importa quanto interiormente si sentisse infuriata.

Il 17 agosto 1814, le truppe britanniche sbarcarono a trentacinque miglia da Washington e iniziarono il loro viaggio verso la capitale della nazione. Entro il 23 agosto Dolley Madison si stava preparando ad evacuare la Casa Bianca. Fu in quel momento che iniziò una lettera a sua sorella Lucia in cui scriveva dei suoi preparativi. Secondo questa lettera Dolley Madison era ancora in attesa presso la villa il giorno successivo, ma nel pomeriggio gli inglesi erano venuti troppo vicino per essere ignorato. Ha ordinato un carro da imballare con documenti ufficiali, argento, e oggetti di valore e lo ha inviato alla Banca del Maryland. E poi, come ha scritto a sua sorella, ” Insisto ad aspettare fino a quando la grande immagine del generale Washington è assicurata, e richiede di essere svitata dal muro.”Alla fine ordinò la cornice rotta e il ritratto preso, e poi fuggì in Virginia. (Lo schiavo Madison Paul Jennings ha anche descritto questo famoso evento. Il giorno dopo Madison incontrò suo marito e tornarono insieme in città. Gli inglesi avevano incendiato la Casa Bianca e i Madison erano senza casa. Ma sistemati in alloggi temporanei Dolley Madison ha continuato a intrattenere con energia e stile. Ha arredato la sua nuova casa sulla Diciannovesima Strada e Pennsylvania Avenue con mobili di seconda mano e perseverato, l’amante della nazione che aveva sfidato il nemico.

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