Historic Parallels – Minamata Bay Disaster

Credo davvero che guardando al passato possiamo imparare così tanto su come affrontare i problemi attuali che affrontiamo. Seguendo il mio post sul Grande smog di Londra, ho pensato che sarebbe stato interessante dare un’occhiata a un altro incidente ambientale di riferimento, l’avvelenamento da mercurio che si è verificato a Minamata Bay in Giappone. Questo è un caso di studio molto sconvolgente, ma anche molto interessante che fornisce molti punti di apprendimento chiave per coloro che vogliono conoscere la gestione ambientale.

'Minamata, Kumamoto, Memorial to the victims of the Minamata Bay mercury poisoning
‘Minamata, Kumamoto, monumento in memoria delle vittime di Minamata Bay avvelenamento da mercurio
“Minamata, Kumamoto” da quirkyjazz è sotto la licenza CC BY-NC-ND 2.0

Sfondo

Minamata è una piccola città nel sud-est del Giappone. Vicino alla città è Minamata Bay che esiste sulla costa occidentale dell’isola di Kyushu. Nel 1960 la Chisso Corporation aveva gestito una fabbrica chimica nella zona da non molto tempo dopo la fine del secolo. Gli effluenti provenienti dalla fabbrica sono stati immessi nella baia e la società è stata tenuta a pagare un risarcimento ai gruppi di pesca locali in numerose occasioni a causa dell’impatto degli effluenti sugli stock ittici. Nel 1932 l’azienda iniziò a produrre una sostanza chimica nota come acetaldeide, che utilizzava un catalizzatore contenente mercurio. Il mercurio è stato quindi rilasciato in quantità relativamente grandi nella baia di Minamata dal 1951 al 1968.

Tossicità organica del mercurio

Il tipo di mercurio che è stato rilasciato nella baia è molto importante in questo caso di studio. Era metilmercurio che è una forma organica di mercurio. In questa forma il mercurio è biodisponibile, in quanto quando consumato può facilmente accumularsi in esseri viventi come piante, pesci e umani, e non si degrada facilmente. Le sostanze che presentano questa proprietà sono di solito ad alto rischio e si dice che si bioaccumulino.

Ma non è l’intera immagine; dobbiamo considerare la catena alimentare in quanto questo è molto importante nel contesto del caso di studio. Diciamo che il mercurio si accumula nelle piante, un piccolo pesce mangerà molte piante contaminate e la concentrazione di mercurio nei piccoli pesci sarà sostanzialmente maggiore in un piccolo pesce che in una pianta contaminata. La prossima fase della catena alimentare sarà un pesce carnivoro che mangia molti pesci più piccoli contaminati. In questo pesce carnivoro quindi abbiamo una concentrazione di mercurio molto maggiore rispetto ai piccoli pesci. Alla fine un essere umano mangerà questo pesce carnivoro più grande e sarà esposto a un’altissima concentrazione di mercurio. Questo processo è fondamentale ed è noto come biomagnificazione. Più risaliamo la catena alimentare, più alto è il “colpo” di mercurio a cui è esposto un essere vivente, date un’occhiata alla figura sottostante che riassume il processo:

Processo di avvelenamento da mercurio, da NEBOSH Diploma Ambientale libro di testo

Minamata Bay Incidente

Biomagnificazione del mercurio da cibo contaminato è esattamente quello che è successo nel nostro caso di studio. Nel 1956 si verificò un incidente in cui un certo numero di persone nella città di Minamata iniziò ad avvertire sintomi come difficoltà a camminare, non essere in grado di parlare e soffrire di convulsioni. È stata dichiarata una crisi di salute pubblica e la malattia sconosciuta è stata chiamata Malattia di Minamata. Le indagini successive hanno scoperto altri sintomi associati come lo strano comportamento nei gatti (il locale lo chiama cat dancing disease) e la fauna selvatica nella città. Con il progredire delle indagini è stato scoperto che molte persone soffrivano di sintomi orrendi come difficoltà di udito, deglutizione, convulsioni, coma e morte. Spesso questi sintomi sono stati attribuiti ad altre cause. Dei quaranta pazienti che erano stati scoperti nell’ottobre 1956, 14 erano morti esibendo questi sintomi. Alla fine il legame tra gli scarichi di mercurio e la malattia è stato dimostrato, anche se gli sforzi sono stati presi dai governi e dalla società per sopprimere i risultati. Molti anni dopo si dice che il tasso di mortalità ufficiale dell’incidente sia 1,784 e molte altre migliaia hanno ricevuto un risarcimento dalla Chisso Corporation.

Lezione appresa?

Ad alcuni di voi leggendo questo, post-1950 sembrerà molto tempo fa. Tuttavia, questo caso di studio ha portato a una comprensione dei pericoli dell’inquinamento da mercurio. Saltando in avanti fino ai giorni nostri; Il mercurio a livello internazionale è controllato dalla Convenzione di Minamata sul mercurio, che prevede divieti sull’importazione e l’esportazione di mercurio e composti del mercurio oltre ad altre restrizioni.

Alcuni esempi legislativi del diritto dell’UE mostrano la misura in cui il mercurio e i suoi composti sono controllati, come i limiti sul mercurio negli imballaggi, i limiti nelle apparecchiature elettriche, i limiti nelle batterie ed essere una sostanza strettamente controllata sia nell’aria che nell’acqua.

Conclusione

Come possiamo vedere da questo caso di studio, l’effetto dell’inquinamentopuò essere grave. L’inquinamento non può avere solo un impatto sulla natura, ma può anche avere un impatto sostanziale sulla salute umana. In futuro dovremmo essere molto cauti per quanto riguarda l’impatto delle nuove sostanze fino a quando non saremo in grado di comprendere il rischio intrinseco di una sostanza (questo approccio è spesso tecnicamente definito principio di precauzione).

Pertanto è chiaro che coloro che sono stati colpiti dalle morti e dalle malattie da avvelenamento di Minamata Bay non sono stati vani, poiché il mercurio è strettamente controllato oggi. E ‘ proprio un peccato che così tante persone hanno dovuto essere avvelenati per l’umanità per conoscere i pericoli di essere esposti al mercurio.

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