In che modo il disturbo da stress post-traumatico cambia il cervello?

Abuso di minori. Stupro. Violenza sessuale. Brutale attacco fisico. Essere in guerra e assistere a violenze, spargimenti di sangue e morte da vicino. Esperienze di pre-morte. Questi sono eventi estremamente traumatici e alcune vittime portano le cicatrici per tutta la vita.

Le cicatrici fisiche guariscono, ma alcune ferite emotive fermano la vita di queste persone morte nelle loro tracce. Hanno paura di avvicinarsi alle persone o formare nuove relazioni. Il cambiamento li terrorizza e rimangono per sempre riluttanti ad esprimere i loro bisogni o il desiderio di soddisfare il loro potenziale creativo. Potrebbe non essere sempre evidente, ma il disturbo da stress post-traumatico (PTSD) soffoca la forza vitale delle sue vittime. È inutile dire loro di” superarlo ” perché il PTSD cambia radicalmente la struttura del cervello e ne altera le funzionalità.

Cosa succede all’interno del cervello delle persone con PTSD?

PTSD è doloroso e spaventoso. I ricordi dell’evento indugiano e le vittime hanno spesso flashback vividi. Spaventati e traumatizzati, sono quasi sempre sul bordo, e il minimo di segnali li manda a precipitare all’interno dei loro gusci protettivi. Di solito, le vittime cercano di evitare persone, oggetti e situazioni che ricordano loro le loro esperienze dolorose—questo comportamento è debilitante e impedisce loro di vivere le loro vite in modo significativo.

Molte vittime dimenticano i dettagli dell’incidente, presumibilmente nel tentativo di ridurre il colpo. Ma questo meccanismo di coping ha ripercussioni negative pure. Senza accettare e riconciliarsi con la “realtà”, si trasformano in anime frammentate.

Ampi studi di neuroimaging sul cervello dei pazienti con PTSD mostrano che diverse regioni differiscono strutturalmente e funzionalmente da quelle di individui sani. L’amigdala, l’ippocampo e la corteccia prefrontale ventromediale svolgono un ruolo nell’innescare i sintomi tipici del PTSD. Queste regioni collettivamente impatto il meccanismo di risposta allo stress negli esseri umani, in modo che la vittima PTSD, anche molto tempo dopo la loro esperienza, continua a percepire e rispondere allo stress in modo diverso rispetto a qualcuno che non sta soffrendo le conseguenze del trauma.

Effetto del trauma sull’ippocampo

L’impatto neurologico più significativo del trauma è visto nell’ippocampo. I pazienti con PTSD mostrano una notevole riduzione del volume dell’ippocampo. Questa regione del cervello è responsabile delle funzioni di memoria. Aiuta un individuo a registrare nuovi ricordi e recuperarli in seguito in risposta a stimoli ambientali specifici e pertinenti. L’ippocampo ci aiuta anche a distinguere tra ricordi passati e presenti.

PTSD i pazienti con volume ippocampale ridotto perdono la capacità di discriminare tra esperienze passate e presenti o interpretare correttamente i contesti ambientali. I particolari meccanismi neurali coinvolti innescano risposte estreme allo stress quando si confrontano con situazioni ambientali che assomigliano solo lontanamente a qualcosa del loro passato traumatico. Ad esempio, questo è il motivo per cui una vittima di violenza sessuale può essere terrorizzata dai parcheggi perché una volta è stata violentata in un posto simile. O un veterano di guerra non può guardare film violenti perché ricordano loro i suoi giorni di trincea; il loro ippocampo non può minimizzare l’interferenza dei ricordi passati.

Effetto del trauma sulla corteccia prefrontale ventromediale

Il trauma emotivo grave causa cambiamenti duraturi nella regione della corteccia prefrontale ventromediale del cervello che è responsabile della regolazione delle risposte emotive innescate dall’amigdala. In particolare, questa regione regola le emozioni negative come la paura che si verificano di fronte a stimoli specifici. I pazienti con PTSD mostrano una marcata diminuzione del volume della corteccia prefrontale ventromediale e della capacità funzionale di questa regione. Questo spiega perché le persone che soffrono di PTSD tendono ad esibire paura, ansia e risposte allo stress estremo anche di fronte a stimoli non collegati—o solo connessi in remoto—alle loro esperienze del passato.

Effetto del trauma sull’amigdala

Il trauma sembra aumentare l’attività nell’amigdala. Questa regione del cervello ci aiuta a elaborare le emozioni ed è anche legata alle risposte alla paura. I pazienti con PTSD mostrano iperattività nell’amigdala in risposta a stimoli che sono in qualche modo collegati alle loro esperienze traumatiche. Mostrano ansia, panico e stress estremo quando vengono mostrate fotografie o presentate con narrazioni di vittime di traumi le cui esperienze corrispondono alle loro, o se ascoltano suoni o parole legate ai loro incontri traumatici.

Ciò che è interessante è che l’amigdala nei pazienti con PTSD può essere così iperattiva che queste persone mostrano risposte di paura e stress anche quando si confrontano con stimoli non associati al loro trauma specifico, come quando vengono semplicemente mostrate fotografie di persone che mostrano paura.

L’ippocampo, la corteccia prefrontale ventromediale e l’amigdala fanno parte del circuito neurale che media lo stress. L’ippocampo facilita le risposte appropriate agli stimoli ambientali, quindi l’amigdala non entra in modalità stress senza necessità. La corteccia prefrontale ventromediale regola le risposte emotive controllando le funzioni dell’amigdala. Non sorprende quindi che quando l’ippocampo ipoattivo e la corteccia prefrontale ventromediale funzionalmente sfidata smettono di tirare le catene, l’amigdala entra in agitazione.

L’iperattività dell’amigdala è positivamente correlata alla gravità dei sintomi del PTSD. Gli sviluppi di cui sopra spiegano i segni rivelatori delle risposte PTSD-startle al più innocuo degli stimoli, frequenti flashback e ricordi intrusivi.

I ricercatori ritengono che i cambiamenti cerebrali causati dal PTSD aumentino la probabilità che una persona sviluppi altri disturbi psicotici e dell’umore. Capire come PTSD altera chimica del cervello è fondamentale per entrare in empatia con la condizione delle vittime e escogitare metodi di trattamento che permetterà loro di vivere pienamente e realizzare il loro vero potenziale.

Ma nel bel mezzo di tali risultati tristi, gli scienziati suonano anche una nota di speranza per i pazienti con PTSD e i loro cari. Secondo loro, approfondendo la fisiopatologia del PTSD, hanno anche capito che il disturbo è reversibile. Il cervello umano può essere ri-cablato. Infatti, farmaci e terapie comportamentali hanno dimostrato di aumentare il volume dell’ippocampo nei pazienti con PTSD. Il cervello è uno strumento finemente sintonizzato. È fragile, ma è incoraggiante sapere che il cervello ha anche la straordinaria capacità di rigenerarsi.

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Immagine via John Gomez / .

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