Le principali cause di inquinamento del suolo negli Stati Uniti

L’inquinamento del suolo può verificarsi a causa della cattiva gestione di materiali pericolosi, incidenti non intenzionali e persino atti di natura come inondazioni e uragani. I siti contaminati nelle aree urbane e rurali contribuiscono alla contaminazione di vari paesaggi, così come la cattiva gestione del suolo. A seconda del sito, l’inquinamento può essere basso e non molto di una minaccia, ma dove pesticidi, fertilizzanti e materiali tossici e metalli si trovano in alte concentrazioni, possono fluire con deflusso dall’acqua piovana ed entrare nella fornitura di acqua, catena alimentare, e corsi d’acqua, portando ad effetti negativi sulla salute sulla fauna selvatica e le persone.

Tra le principali cause di inquinamento del suolo, che può avere un impatto negativo sulla salute animale e umana, sulla qualità dell’acqua e dell’aria e su settori economici come il turismo, figurano:

Contaminazione del suolo

I composti utilizzati nell’ambiente causano inquinamento in vari modi. Fertilizzanti, pesticidi, insetticidi ed erbicidi sono usati con buone intenzioni ma hanno effetti collaterali negativi. La salinità che contribuiscono può rendere la vita inabitabile per colture e microrganismi. Una perdita di minerali e fertilità può rendere la terra meno preziosa. Una volta raccolte le colture, il terreno rimanente viene facilmente eroso dall’acqua e dal vento e una perdita di nutrienti lascia dietro di sé terreni di scarsa utilità.

Acque superficiali contaminate, perdite di rifiuti industriali e di discarica e fognature, rottura dello stoccaggio sotterraneo di materiali pericolosi e piogge acide possono danneggiare anche il suolo. Un altro problema è l’erosione del suolo causata dalla deforestazione. Riduce la quantità di terreno disponibile per l’agricoltura e altre operazioni agricole. In 2016, l’Organizzazione delle Nazioni Unite per l’alimentazione e l’agricoltura ha rivelato che 75 miliardi di tonnellate di suolo in tutto il mondo vengono perse ogni anno, causando la perdita di centinaia di miliardi di dollari nella produzione agricola. Inoltre, il 95 per cento del cibo è prodotto nel suolo in tutto il mondo, sottolineando la contaminazione come una delle principali preoccupazioni per l’inquinamento del suolo.

Mining

L’estrazione di grandi quantità di materiali può lasciare aree aperte prive di piante e fauna selvatica. Le operazioni sotterranee aumentano il rischio di subsidenza e il collasso degli strati superiori del terreno, compromettendo gli ecosistemi e danneggiando potenzialmente edifici e infrastrutture. Pozzi aperti e cumuli di roccia di scarto e altri materiali sono sgradevoli in aree che altrimenti sarebbero incontaminate.

Rifiuti nucleari

I rifiuti nucleari ad alto livello comprendono materiali radioattivi come il plutonio. Questi sono spesso smaltiti in silos d’acciaio sotterranei, ma la necessità di tenerli contenuti per migliaia di anni significa che i supporti di memorizzazione devono reggere. I rifiuti provenienti dalla produzione di armi nucleari e i rifiuti industriali contaminati presentano sfide di smaltimento, mentre gli sterili dei mulini di uranio o i materiali radioattivi rimasti dopo l’estrazione dell’uranio possono innescare emissioni di radon e contaminare le acque sotterranee.

Le scorie nucleari sono attualmente immagazzinate sottoterra in diversi stati, in considerazione di un deposito nazionale centralizzato. Il controverso deposito di Yucca Mountain in Nevada è stato studiato dal 1987. A seguito di una relazione di valutazione della sicurezza del 2015 e di una successiva dichiarazione di impatto ambientale, la Nuclear Regulatory Commission ha stabilito che il sito sarebbe in grado di isolare i rifiuti immagazzinati per un periodo specificato di un milione di anni.

Costruzione

Legno, mattoni, metallo e plastica sono spesso lasciati nei cantieri. Questi materiali possono influenzare l’estetica di un luogo urbano, suburbano o rurale e creare pericoli per chiunque si allontani troppo vicino. I detriti di costruzione contribuiscono al carico sulle discariche, mentre l’estrazione di materie prime spesso richiede la deforestazione per l’accesso al terreno. Oli nocivi, vernici e prodotti chimici possono entrare nel terreno, inquinando la superficie e dove scorre l’acqua di falda.

Discariche

Le grandi discariche urbane possono essere alte centinaia di metri e coprire ampi tratti di terreno. A partire dal 2009, gli Stati Uniti. Environmental Protection Agency ha contato oltre 1.900 discariche di rifiuti solidi urbani nel paese, raccogliendo rifiuti domestici e commerciali non pericolosi. Le discariche che superano la loro capacità espongono l’ambiente ai rifiuti. I materiali residui del trattamento delle acque reflue vengono anche inviati alle discariche, aggiungendo potenzialmente più inquinanti all’ambiente.

Fratturazione idraulica

Noto anche come fracking, questo processo comporta la perforazione di pozzi migliaia di piedi verso il basso e il pompaggio di acqua, prodotti chimici, sabbia e fluido di fracking nella roccia di scisto. Utilizzato per rimuovere petrolio e gas, il fracking può rilasciare metano e sostanze chimiche tossiche nella roccia e nel suolo circostanti. Il metano è noto come gas serra, con il suo potenziale di indurre il cambiamento climatico, mentre varie sostanze chimiche possono contaminare le acque sotterranee.

Oltre alle perdite sotterranee, il fracking comporta il rischio di fluidi di scarto mal trattati di infiltrazioni nelle falde acquifere da impianti fuori terra. L’olio e altre fuoriuscite tossiche possono contaminare i terreni con sostanze chimiche. L’Associated Press ha riportato un elevato numero di fuoriuscite di acque reflue da dumping, trabocco del serbatoio di stoccaggio e rotture di condotte in North Dakota per diversi anni. Il sale e le sostanze chimiche nelle acque reflue possono uccidere vaste aree di colture e vegetazione.

Il processo di fracking aumenta anche il rischio di sedimentazione del flusso a causa della costruzione e il deflusso dell’inquinamento quando piove.

Siti contaminati: identificazione da parte degli Stati Uniti. Environmental Protection Agency (EPA)

L’EPA ha identificato diversi tipi di siti contaminati che possono essere mirati per la bonifica. L’inquinamento del suolo ha un impatto importante sull’agricoltura, sulla fauna selvatica e sulla salute umana e persino sullo sviluppo immobiliare. Per affrontare il problema, l’agenzia ha creato diverse etichette per determinare le priorità di pulizia, che includono:

  • Siti Superfund: siti di rifiuti pericolosi abbandonati o incontrollati e presi di mira dal governo federale per il coinvolgimento negli sforzi di pulizia.

  • Brownfields: Proprietà reali con fonti di inquinanti e sostanze pericolose; risposta e pulizia è in genere gestito da programmi statali e tribali.

  • Serbatoi sotterranei: siti in cui prodotti petroliferi o sostanze etichettate nell’ambito del programma Superfund sono fuoriusciti dallo stoccaggio.

  • Impianti di trattamento, stoccaggio e smaltimento: quelli coperti dalla legge sulla conservazione e il recupero delle risorse e sospettati di rilasciare contaminanti e rallentare il riutilizzo o la riqualificazione.

Le proprietà federali con rifiuti radioattivi, ordigni inesplosi e altri pericoli sono identificate dall’EPA. Così sono siti indirizzati da Superfund stato, Brownfield, e altri programmi di pulizia. Può essere difficile ripulire e ripristinare terreni inquinati e mitigarne gli impatti. Tuttavia, l’EPA ha istituito un programma di rivitalizzazione del territorio per proteggere l’ambiente e la salute pubblica e ripristinare la produttività di terreni precedentemente inutilizzabili. Il programma ha affrontato alcune delle principali cause di inquinamento del suolo nella nazione, concentrandosi sulla pulizia, rimozione e riqualificazione.

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