Perché la linea degli alberi è più elevata nei Teton che nelle White Mountains? / Articles / Woods Perché

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La linea degli alberi a est è inferiore rispetto a ovest. Foto di Thomas Jones.

Gli alberi crescono dove possono. E sono straordinariamente capaci, facendo fare in una serie impressionante di condizioni in tutto il mondo, tra cui molti luoghi difficili. Ma ci sono dei limiti alla loro versatilità. Ci sono alcuni ambienti naturali in cui gli alberi semplicemente non crescono, prosperano o addirittura sopravvivono, come vicino alle cime delle montagne più grandi.

Mentre sali su una grande, puoi vedere molti cambiamenti graduali nella composizione della foresta. Alla fine la diversità delle specie precipita, gli alberi sono molto più corti e più sparsi, e alla fine sembrano più arbusti. Poi, ad un certo limite di elevazione (in qualsiasi locale di montagna), gli alberi si fermano. Il fatto è che la maggior parte non inizia nemmeno. Qui sopra, anche se un tordo di Bicknell lasciasse cadere un seme di cenere di montagna vitale, avrebbe poche possibilità di sopravvivenza, molto meno germinazione. Questa è la linea dell’albero di elevazione alpina, anche se molto raramente è una linea distinta.

La linea degli alberi è più comunemente una zona irregolare di transizione da alberi arbustivi sparsi a aree senza alberi con poche erbe specializzate e molto dure e una crosta resistente di licheni. La transizione avviene in modo non uniforme perché ci possono essere condizioni locali riparate e più soleggiate – varie fessure, calette e fessure – a quote più elevate dove gli alberi possono ancora farcela, estendendo così il limite superiore della foresta qua e là. In effetti, la topografia, i terreni, le precipitazioni e l’esposizione al sole, al vento, alla neve e al ghiaccio svolgono tutti un ruolo importante nel determinare quali alberi crescono dove e quanto bene. Ma la temperatura generalmente diminuisce con l’aumentare dell’elevazione (e della latitudine), e molti ecologisti suggeriscono che le basse temperature – che limitano la crescita in generale – sembrano essere il singolo fattore più critico nel determinare il limite superiore elevazionale (e latitudinale) degli alberi.

Gli ambienti alpini (e artici) sono caratterizzati da inverni molto rigidi. E mentre gli alberi lì prendono un pestaggio che limita gravemente la loro crescita, alcune specie hanno fatto incredibili adattamenti per resistere a tali inverni. Ma per farlo, hanno bisogno di una stagione di crescita estiva sufficientemente lunga – priva di neve sul terreno e con temperature adeguate – per guadagnarsi da vivere che trascorrono tutto l’inverno. Il problema a quote più elevate (e latitudini) è che la stagione di crescita non è solo più fredda ma anche più breve. Inizia più tardi a quote più elevate perché la rottura del germoglio primaverile è così strettamente legata alla temperatura del suolo, che richiede più tempo per riscaldarsi.

Il limite di elevazione di tali condizioni estive adatte varia in base alla latitudine. In Messico, ad esempio, la linea degli alberi si verifica intorno ai 13.000 piedi, mentre più a nord, nei Teton, ad esempio, si verifica più in basso, a circa 10.000 piedi. Ancora una volta, è una linea irregolare che può variare di centinaia di piedi su qualsiasi montagna, a seconda in gran parte del rifugio e dell’esposizione.

Ma come spiegare allora l’elevazione della linea degli alberi nelle White Mountains del New Hampshire? Il Monte Washington si trova a una latitudine paragonabile ai Teton, ma la sua linea dell’albero è a circa 4.500 piedi. È meno della metà dell’elevazione. È perché la gamma presidenziale ha inverni spaventosamente cattivi che fanno esplodere gli aghi direttamente dagli alberi con pezzi urlanti
di ghiaccio? Certo, il vento gioca un ruolo nel limitare la crescita degli alberi, essiccando gli aghi, raschiando via i terreni sottili e danneggiando direttamente arti e ramoscelli. Ma l’inverno è brutalmente duro anche nei Teton e quasi altrettanto ventoso.

La differenza, invece, potrebbe avere più a che fare con le condizioni estive, quando gli alberi hanno la loro unica possibilità di germinare, crescere e riprodursi. Poiché i Teton sono nell’entroterra – e sono molto più massicci-le loro estati sono più calde e secche che nelle White Mountains, che sono più vicine alla costa e quindi hanno estati più fresche e più nuvolose. Sul Monte. Washington, infatti, non è mai stata registrata una temperatura superiore ai 70 gradi.

Poiché la linea dell’albero elevazionale è così strettamente legata alla temperatura, molti suggeriscono che potrebbe essere un indicatore particolarmente sensibile del cambiamento climatico globale. Presumibilmente, l’aumento delle temperature aumenterebbe l’elevazione della linea degli alberi in qualsiasi locale, alterando la distribuzione delle foreste e potenzialmente spodestando le comunità di piante rare – e i loro abitanti – che ora esistono sopra la linea degli alberi. Sebbene lo specifico meccanismo fisiologico della formazione degli alberi non sia completamente compreso, vi è una crescente evidenza fotografica e di altri cambiamenti verso l’alto nelle linee degli alberi in tutto il mondo.

Michael Snyder è il guardaboschi della contea di Chittenden (Vermont).

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