Piccione selvatico: ratto volante o eroe urbano?

Fu il satirico Tom Lehrer a dare inizio al marciume nel 1959 con la sua canzone Poisoning Pigeons in the Park, che spiegava che ci vuole solo un pizzico di stricnina e “non è contro nessuna religione voler disfarsi di un piccione” (anche se dubito che molti buddisti o giainisti sarebbero d’accordo).

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Tuttavia, Woody Allen ha dato il colpo di grazia nel suo film del 1980 Stardust Memories, quando si riferiva ai piccioni selvatici come “ratti con le ali”.

Il termine era apparso per la prima volta nel 1966 in un articolo del New York Times, ma il film di Allen raggiunse un pubblico molto più ampio. Era l’ultimo chiodo nella bara per questi uccelli-cosa c’è di più schiacciante che essere alla pari con i ratti? Da allora, i piccioni selvatici sono stati uno dei tre disgustosi, insieme agli scoiattoli grigi nordamericani (“ratti degli alberi”) e ai ratti stessi. La loro caduta dalla grazia è stata drammatica e, sorprendentemente, ha richiesto solo un paio di decenni.

Piccioni nel Parco verde.
Piccioni nel Parco Verde. © Tomos Brangwyn / WireImage / Getty

Da dove vengono i piccioni selvatici?

Il piccione di roccia Columba livia era l’antenato selvaggio del piccione selvatico e il primo uccello ad essere addomesticato, in Medio Oriente circa 6.000 anni fa. Da allora il suo contributo al benessere umano è stato sorprendente.

Fino ai progressi dell’agricoltura in tempi abbastanza recenti, una colombaia, una conigliera e uno stagno di carpe erano i tre elementi essenziali per fornire carne fresca durante tutto l’anno in Europa. Oltre al cibo, i piccioni producevano guano prezioso così ricco di sostanze nutritive che un carico di esso valeva 10 da qualsiasi altra specie. In molti paesi, lo sterco di piccione ha effettivamente svolto un ruolo fondamentale nello sviluppo agricolo.

Potrebbe sembrare improbabile che il piccione di roccia, una specie relativamente rara di scogliere remote, sia stato il primo uccello che abbiamo addomesticato. Ma questo processo non ha comportato la cattura e l’allevamento selettivo-semplicemente la fornitura di un luogo alternativo per nidificare, di solito una colombaia con file di sporgenze o vasi di terracotta lungo le sue pareti interne. Alcuni disegni potrebbero ospitare diverse migliaia di femmine sedute.

Ai piccioni stessi veniva dato poco cibo, generalmente volando via per foraggiare altrove. Nonostante richiedesse un’attenzione minima, ogni coppia produceva tipicamente circa 10 squab all’anno. I piccioni erano quindi la fonte perfetta di proteine.

Colombe di roccia che nidificano su sporgenze nella parete rocciosa lungo la costa scozzese.
Colombe di roccia che nidificano su sporgenze in scogliera lungo la costa scozzese. © Arterra / UIG / Getty

Darwin amava i piccioni

La dipendenza dai piccioni per il cibo diminuì quando divenne chiaro che i polli erano più adatti alla produzione di massa. Ma l’interesse per allevarli è rimasto: gran parte del primo capitolo di Sull’origine delle specie è dedicato ai piccioni, dove Darwin descrive le molte razze che possono essere create artificialmente.

Oggi, però, i passatempi dell’allevamento e della corsa dei piccioni stanno calando in popolarità. Entrambi gli hobby richiedono molta pazienza e dedizione – le materie prime scarseggiano nel mondo moderno.

Sebbene i piccioni fossero ancora un’importante fonte di cibo nel 1800, venivano rubati dai loft in gran numero per fornire lo sport di nuova moda del tiro al piccione: venivano usati come bersagli vivi nelle competizioni.

L’Hurlingham Club di Londra è stato fondato nel 1869 espressamente per il tiro al piccione. Quando la pratica fu resa illegale nel 1921, fu inventato il tiro al piattello.

Oltre a fornirci cibo, fertilizzanti e divertimento, i piccioni hanno svolto un ruolo utile anche in medicina. La prolattina, l’ormone responsabile della produzione di latte nei mammiferi, è stata isolata per la prima volta nel 1933 nei piccioni; lo stesso ormone stimola gli uccelli maschi e femmine a secernere “latte” dalle loro colture per nutrire i loro piccoli.

Piccioni selvatici a New York City
Piccioni selvatici a New York City. © TerryJ / Getty

Piccioni in guerra e pace

Ma i piccioni sono probabilmente più famosi per la loro capacità di trovare la strada di casa e consegnare messaggi. Questo fu sfruttato per la prima volta 3.000 anni fa, e nel V secolo AC la Siria e la Persia avevano reti diffuse di piccioni portatori di messaggi.

Nel 1850, il nascente servizio di notizie di Paul Julius Reuter utilizzò i piccioni di homing per volare i 120 km tra Aquisgrana e Bruxelles, gettando così le basi per un’agenzia di stampa globale, e i primi francobolli ‘posta aerea’ del mondo furono emessi per il servizio di piccioni della Grande Barriera.

L’abilità di homing degli uccelli fu sfruttata nelle due guerre mondiali: nei primi anni 1940, l’American Signal Pigeon Corps consisteva di 3.150 soldati e 54.000 uccelli. Alcuni 90 per cento dei messaggi ottenuto attraverso. E anche questi agenti segreti aviari hanno salvato innumerevoli vite: delle 54 Medaglie Dickin (il VC dell’animale) assegnate nella seconda guerra mondiale, 32 sono andate ai piccioni.

Piccione selvatico di fronte alla Cattedrale di Lincoln
Piccione selvatico di fronte alla Cattedrale di Lincoln. © Oksana Kachkan / Getty

I piccioni messenger sono ancora usati ovunque?

Anche ora, i piccioni homing rimangono un utile mezzo di comunicazione in aree remote. Il servizio di piccione della polizia in Orissa, in India, è stato ritirato solo nel 2002.

Siamo tutti ingannati da Internet, eppure nel 2009, come parte di una bravata PR, un piccione portava una memory stick 4GB 80km in Sud Africa; il più grande fornitore di servizi Internet del paese è riuscito a trasferire solo il 4 per cento dei dati sul bastone nello stesso tempo. Forse non sorprende che i talebani abbiano vietato alle persone di tenere o usare piccioni in Afghanistan.

Sorprendentemente, nonostante decenni di ricerca, non siamo ancora sicuri di come i piccioni trovino la strada di casa su terreni che non hanno mai visto prima, e con tale apparente facilità. In parte questa confusione è perché diverse razze sembrano fare affidamento su segnali diversi.

Il consenso è che i piccioni usano il sole e / o il campo magnetico terrestre su lunghi viaggi, con segnali visivi che diventano importanti vicino al loro loft, anche se studi recenti suggeriscono che potrebbero anche usare odori. Non male per gli uccelli con cervelli molto piccoli.

Pigeon racing in Giappone.
Pigeon racing in Giappone. © Andia / UIG / Getty

Emarginati dei piccioni urbani

La lista continua: il piccione selvatico ha contribuito alla civiltà in più modi di qualsiasi altra specie di uccello. Così come-e, forse ancora più importante, perché – è diventato un tale paria?

La ragione fondamentale è che la tecnologia moderna ha rapidamente ridotto la nostra dipendenza dai piccioni. Tutto ciò che la maggior parte delle persone vede oggi sono gli stormi di uccelli selvatici che si trovano nelle città di tutti i continenti tranne l’Antartide, la traccia più evidente sopravvissuta della stretta associazione tra persone e piccioni che copre diversi millenni.

Non c’è da meravigliarsi se i piccioni selvatici prosperano nelle aree urbane. Gli edifici sono luoghi di nidificazione perfetti per questi esuli, imitando le scogliere battute dal vento utilizzate dai loro antenati. Ci possono essere poche attrazioni più emozionanti di masse di piccioni che piombano sopra le nostre strade della città, occasionalmente con peregrini all’inseguimento.

Uno stormo di piccioni davanti al centro commerciale Elephant and Castle.
Uno stormo di piccioni di fronte al centro commerciale Elephant and Castle. © Richard Baker/In Pictures/Getty

Piccioni come attrazioni turistiche

Quindi è difficile capire perché i piccioni selvatici sono ora così ampiamente insultati. Dopotutto, sono tra i pochi uccelli che l’abitante medio della città vede regolarmente.

Un sacco di persone godono le loro interazioni con questi uccelli affascinanti, che hanno a lungo attirato la folla in luoghi turistici come Trafalgar Square di Londra e Piazza San Marco di Venezia.

E non dimentichiamo che i piccioni selvatici sono alcuni degli uccelli più belli che si possa sperare di vedere. Il loro piumaggio ha una moltitudine di colori diversi, tra cui verdi metallici, bronzi e viola sul collo, così come squisiti motivi alari.

È interessante notare che la maggior parte degli animali selvatici ritorna rapidamente all’aspetto dei loro antenati selvatici. Tutti i visoni britannici, per esempio, sono ora la stessa tonalità di marrone come i loro parenti selvatici in Nord America, anche se i fuggitivi originali da allevamenti di pellicce avevano una pletora di colori del mantello allevati per il commercio di pellicce.

Non sappiamo perché i piccioni siano gli unici animali selvatici ad aver mantenuto la variegata colorazione dei loro antenati addomesticati.

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Piccioni selvatici a Brighton. © Katie Nethercoat

I piccioni selvatici sono un parassita e un fastidio?

Si dice spesso che i piccioni selvatici siano un vero fastidio, ma quali sono esattamente i problemi? La lamentela standard è che ce ne sono troppi e quindi devono essere controllati. E ‘ un ritornello familiare. L’accusa è rivolta anche a ratti, gazze, corvi, scoiattoli, volpi, tassi e cervi, per citare solo alcuni cosiddetti ‘parassiti’.

Certo, nessuno dice mai quale sia il numero ideale di piccioni selvatici, solo che ce ne sono troppi. Tuttavia, ci sono state una manciata di stime dettagliate della popolazione, tra cui uno a Sheffield: 12.130 piccioni selvatici in una città di mezzo milione di persone. Questo è probabilmente tipico delle nostre città.

Il BTO Garden BirdWatch survey ha elencato il piccione selvatico come la 25a specie più frequentemente registrata nel primo trimestre del 2010, mentre il piccione selvatico era il numero cinque e la colomba dal collare il numero otto.

Si dice anche che i piccioni selvatici siano “sporchi” perché sporcano strade ed edifici. Personalmente, trovo gli escrementi di piccione molto meno offensivi dei graffiti, il chewing gum bloccato sui marciapiedi e sui sedili degli autobus e le masse di rifiuti ovunque.

Raccogliere tutta la sporcizia lasciata dalle persone costa molto di più che rimuovere la cacca di piccione. Allo stesso modo, proteggere gli edifici dai piccioni costa molto meno della pulizia dopo i cani domestici.

Piccioni sul Tamigi.
Piccioni sul Tamigi. © Mike Kemp/InPictures / Getty

I piccioni portano la malattia?

Molti siti web elencano le malattie registrate nei piccioni selvatici. Che paura. Ma mettiamo questo nel contesto-molte più malattie sono conosciute nelle persone e nei loro animali domestici. Inoltre, tutti gli animali portano malattie: la questione chiave è la frequenza con cui si trasferiscono agli esseri umani, e ci sono poche prove che ciò accada con i piccioni selvatici.

Inoltre, i piccioni domestici spesso entrano in contatto con i piccioni selvatici ma rimangono perfettamente sani. In altre parole, i piccioni selvatici semplicemente non rappresentano un rischio significativo per la salute. Non e ‘ un problema.

Nel novembre del 1855, Charles Darwin, probabilmente il più famoso amatore di piccioni di tutti, inviò una lettera al suo grande amico, il geologo Charles Lyell, che stava per fargli visita. Darwin scrisse: “Vi mostrerò i miei piccioni! Che sono il più grande trattamento, a mio parere, che può essere offerto a un essere umano.”

Quanto aveva ragione!

Giovane donna nel mezzo di uno stormo di piccioni a Barcellona
Piccioni urbani a Barcellona. © Jekaterina Nikitina / Getty

TERMINOLOGIA DEI PICCIONI SELVATICI: selvatici, domestici o selvatici?

I piccioni selvatici vivono in tutto il mondo, ma i loro antenati selvatici sono rari e in ritirata. È importante ottenere la terminologia giusta quando si parla di piccioni.

I piccioni selvatici (a volte chiamati piccioni di città, città o strada) discendono da uccelli fuggiti da colombaie o altre situazioni in cattività. A loro volta, i piccioni addomesticati sono stati allevati da piccioni selvatici di roccia (una specie precedentemente nota come la colomba di roccia, ma ribattezzata nel 2004).

I piccioni selvatici vivono in aree urbane in tutti i continenti tranne l’Antartide, con una popolazione globale che conta milioni di persone. Al contrario, i piccioni selvatici sono ora confinati nelle isole scozzesi periferiche e in parti remote del Mediterraneo, del Nord Africa e dell’Asia occidentale.

Ma poiché è difficile distinguere gli uccelli selvatici da quelli completamente selvatici e l’ibridazione è diffusa, è difficile mappare accuratamente le rispettive popolazioni.

London pigeon
London pigeon. © Samantha francese/EyeEm/Getty

Un giorno nella vita di una città piccione

La routine quotidiana di una coppia di piccioni nel centro di Londra, potrebbe apparire come questo…

02.00 I piccioni sono appollaiati fianco a fianco sul loro davanzale nido vicino a Trafalgar Square. Le loro due uova sono nate un giorno fa.

06.00 All’alba, la femmina vola in piazza per trovare cibo. Nel frattempo, il suo compagno dà ai loro pulcini un po ‘ del suo ricco latte raccolto.

09.00 La femmina si unisce a una frenesia alimentare mentre il seme viene disperso (illegalmente) da un amante dei piccioni, prima che un guardiano sposti gli uccelli.

11.00 Di ritorno al nido, la femmina saluta il suo partner con un tubare e bill-sfregamento display. Poi si dirige a St James’s Park per essere nutrito da impiegati che pranzano.

15.00 Dopo aver pavoneggiato l’un l’altro, la coppia si accoppia brevemente al nido. La femmina lascia di nuovo, mentre il maschio cova gli squab.

20.00 Riuniti sulla loro sporgenza della finestra, i piccioni adulti coo e bill-strofinare insieme prima di stabilirsi per la notte.

LO SAPEVI?

  • Il latte di piccione è un fluido simile alla ricotta secreto dal rivestimento del raccolto. I fenicotteri sono gli unici altri uccelli a nutrire i loro piccoli in questo modo.
  • Gli esperimenti hanno dimostrato che l’umile piccione selvatico può essere addestrato a distinguere la musica di Bach e Stravinsky e i dipinti di Monet e Picasso.
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